Contaminación de mezclas respiratorias: un caso para la educación y el mantenimiento

Relato

Un grupo de unos 22 buzos se encontraba disfrutando de un viaje de buceo de un día desde una embarcación cerca de Isla Catalina durante el fin de semana del Día del Trabajo. Todos los buzos aparentemente estaban utilizando sus propios cilindros y el compresor que estaba a bordo se usaba para volver a llenarlos entre el uso de un buzo y otro.

Mientras estaban en la superficie, antes del tercer buceo, no sintieron ningún sabor ni olor diferente en la mezcla respiratoria. No obstante, a medida que descendían, notaron un sabor aceitoso en sus bocas que empeoraba con la profundidad. Algunos de los buzos decidieron finalizar el buceo prematuramente debido a la experiencia desagradable.

Una vez que estuvieron nuevamente a bordo de la embarcación, varios de ellos se quejaron de dolor de cabeza, náuseas y, en algunos casos, vomitaron por la borda.

While the dive master indicated that the cause was likely a ‘clogged’ breathing air filter, the diver boat operator denied that this was possible.

Dos de los buzos afectados que informaron el incidente llevaron sus cilindros a su tienda de buceo local para que se les hiciera un mantenimiento inmediatamente después; la presencia de aceite en el interior de al menos uno de los cilindros era evidente.

Comentario

Las unidades de filtración de aire pueden perder su capacidad para eliminar contaminantes con eficacia. Los fabricantes proporcionan estrictos requisitos de horas de funcionamiento1 to help ensure that the air will meet the required air quality standards. In the US, the required standard is referred to as CGA Grade E — specifically set for scuba breathing air applications. The limits for oil and odor are clearly stated and compliance with these would ensure that oil would not affect divers or accumulate in the cylinders.

Las cantidades reales de todos los contaminantes aumentan con la profundidad; esto se traduce en un aumento de la presión parcial para los contaminantes de gas o un aumento de la masa por cada respiración para los líquidos. Esto explicaría la ausencia de hedor en la superficie.

La mayoría de los compresores de aire funcionan con aceite sintético, que en pequeñas dosis no debería ser extremadamente tóxico. Sin embargo, puede causar efectos nocivos al inhalarlo e ingerirlo. La acumulación en los pulmones también puede causar problemas respiratorios. Los síntomas como los dolores de cabeza, las náuseas y los vómitos pueden atribuirse a la inhalación de niveles altos de vapor de aceite. La contaminación por monóxido de carbono también puede provocar algunos de estos síntomas.

Recomendaciones

The acceptable limit for odor in breathing air is ‘none’. Any air that has an odor, whether oily, acrid, sweet or of an unknown scent, is not acceptable as breathing air.

Los buzos deben confiar en su olfato.

Cuando tengan alguna duda, deben acercarse al operador de buceo para consultar el último certificado de prueba de calidad del aire, el registro de mantenimiento del compresor o el cronograma de reemplazo del filtro. Asimismo, existen analizadores de monóxido de carbono portátiles y dispositivos que permiten tomar muestras de los cilindros de buceo.

Cuando un operador de buceo no le puede garantizar al buzo algún grado de control de calidad, debe considerar bucear en otro lugar. Su salud y seguridad también son su responsabilidad.


  1. Existen circunstancias en las que las horas de funcionamiento deben reducirse, como por ejemplo en entornos muy cálidos y húmedos. Cuando se instala un secador frigorífico de alta presión antes del filtro, las horas de funcionamiento pueden aumentarse considerablemente. En ambos casos, el filtro con el tiempo se saturará de humedad y la capacidad para eliminar monóxido de carbono, aceite residual, humedad y hedor disminuirá significativamente. La única manera de determinar el tiempo de funcionamiento correcto del filtro es a través de pruebas de calidad del aire periódicas.
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