Cuando la historia aparentemente se repite

Un mero cuero (Dermatolepis dermatolepis) se esconde entre las espinas protectoras del erizo Diadema en Roca Partida en el archipiélago de Revillagigedo.

Pérdida de erizos de mar Diadema.

EN 1983-84, ARRECIFES DE TODO EL CARIBE, FLORIDA Y LAS BERMUDAS experimentaron una de las mayores mortalidades masivas de una especie marina que se ha registrado cuando un patógeno desconocido transmitido por el agua mató a más del 98 por ciento de la población de erizos de mar Diadema .1 En febrero de este año, buzos en Saint Thomas advirtieron que muchos de los erizos Diadema repentinamente ya no estaban adheridos al sustrato, habían comenzado a perder sus espinas y morían en aproximadamente un día después de estas observaciones. Desde entonces, los buzos han visto erizos Diadema sufrir el mismo destino en otras partes del Caribe. ¿La historia se está repitiendo, y hay algo que podamos hacer?

¿POR QUÉ NOS
IMPORTA UN ERIZO?

Si bien puede ser que los buzos no saquen sus cámaras para fotografiar un erizo, este erizo en particular es fundamental para ayudar a mantener un equilibrio ecológico entre las algas y los corales. El erizo Diadema antillarum, —también conocido como erizo de mar de espinas largas—, que puede reconocerse fácilmente por sus espinas largas en relación con su cuerpo, es un herbívoro clave de los arrecifes del Caribe que se alimenta de muchas de las algas que compiten por el espacio con los corales en los arrecifes. Con el crecimiento esperado de la cobertura de algas tras el evento de mortalidad de erizos Diadema mortality event, a corresponding decrease in “bare” limestone and crustose coralline algae — necessary substrates for coral larvae to settle and survive — is anticipated.2 The 1980s Diadema de la década de 1980 ayudó a causar un cambio en el dominio del ecosistema de corales duros a algas que se ha producido en muchos arrecifes del Caribe y Florida.3

Diadema La recuperación de erizos Diadema durante las últimas cuatro décadas ha variado ampliamente en toda la región. En áreas donde la población de erizos Diadema population has increased, a decrease in macroalgae and an increase in coral cover further reinforce this herbivore’s importance in nature.4 

As marine biologist Judith Lang, PhD, of the Atlantic and Gulf Rapid Reef Assessment Program stated, “A population of healthy Diadema is crucial, but not in itself sufficient, to compensate for the warming temperatures, ocean acidification, overfishing, and coral diseases that collectively endanger these reefs.”

¿QUÉ SUCEDE AHORA?

Para marzo, hubo informes adicionales de mortalidades masivas. A esta altura (principios de julio) el este y gran parte del norte del Caribe se han visto afectados, y ha habido algunos informes de erizos enfermos o moribundos también en los arrecifes del norte de los Cayos de la Florida y Biscayne Bay.5

Alwin Hylkema describió los síntomas en detalle durante una presentación el 5 de abril de 2022 en el Dutch Caribbean Nature Alliance Diadema Restoration Workshop en Saba. Los erizos pierden el control de sus pies tubulares y se desprenden del sustrato o abandonan sus grietas y caen al lecho marino. Luego las espinas se mueven lentamente e incluso se encorvan antes de comenzar a caerse, y los erizos a menudo tienen una pila de espinas tendidas sobre el suelo junto a ellos. Tras dos días de la observación inicial de un erizo enfermo, ya habrá fallecido. 

Hylkema además explicó que lo que sea que afecta a los erizos en el Caribe es transmitido por el agua porque los erizos de sus laboratorios fueron infectados cuando utilizó agua de mar local en sus tanques. Las larvas no se vieron afectadas; sin embargo, el agente causante rápidamente se propagó por la población adulta. En un sitio en Saba, hubo un 95 por ciento de mortalidad en tres semanas. Estas observaciones coinciden con lo que sucedió en 1983-84.

There are some notable differences from the 1980s infection event. Lang explained that the die-off in the 1980s had traveled via known ocean currents and countercurrents from where it was first observed in Panama, taking 13 months to get through the Caribbean and Florida to Bermuda. About the spread in spring 2022, Lang said, “Although it has since slowed down, the speed at which different areas  became infected in March and April, and their seemingly random geographic distribution, are completely different from what happened in the 80s.” Hylkema suggested that ballast or bilge water might have helped spread the disease from island to island. Simon Walsh, a dive shop owner in Dominica, explained it was notably odd that the urchins in both the northern and southern ends of the island were experiencing the mortality event at the same time.6 

Walsh initially thought he was seeing “complete devastation” when urchins started dying in March, and populations across his dive sites succumbed over the following months. By May, he started seeing more small, juvenile urchins, particularly in shallow waters, giving hope that this mass mortality event won’t lead to the same consequences we had before. 

¿QUE SE ESTÁ HACIENDO?

El evento de mortalidad inicialmente informado en febrero precipitó respuestas de emergencia inmediatas en las Islas Vírgenes de los Estados Unidos y Puerto Rico. Una vez que se difundió más, científicos, tiendas de buceo, agencias gubernamentales, universidades y buzos deportivos de todo el Caribe y Florida rápidamente se unieron para reunir la mayor cantidad posible de información. Para fines de marzo, ya se había establecido un esfuerzo conjunto en toda la región llamado Diadema Response Network (agrra.org/sea-urchin-die-off/).

Actualmente, los científicos están trabajando para determinar la causa de muerte de este evento de mortalidad mediante el examen de muestras de tejido de erizos Diadema saludables o enfermos en colecciones desde Granada hasta Florida y México que diversos grupos de directores, biólogos, ambientalistas, estudiantes u otros voluntarios han aportado. Otros esfuerzos locales han incluido carteles de divulgación, propuestas educativas en los principales idiomas del Caribe y un webinario bilingüe regional en mayo, donde Stacey Williams del Institute for Socio-Ecological Research presentó diferentes estrategias de restauración de erizos Diadema Bill Sharp de la Comisión para la Conservación de Peces y Vida Salvaje de la Florida (Florida Fish and Wildlife Conservation Commission) explicó que, si bien ha habido algunas observaciones confirmadas de erizos con síntomas como los del Caribe, están esperando los resultados de los análisis históricos antes de sacar conclusiones sobre la causa de muerte. Mientras tanto, los equipos de Florida vigilan de cerca las poblaciones de erizos Diadema en toda la extensión de los arrecifes.

¿QUÉ PUEDE HACER UN BUZO
DEPORTIVO PARA AYUDAR?

El Diadema Response Team desarrolló un sitio web donde cualquiera puede informar observaciones de algún erizo Diademamuerto, enfermo o vivo, junto con la ubicación, detalles del punto de buceo y fotos. Puede informar observaciones en survey123.arcgis.com/share/7879b018f20f4602ad82c24c4e0d1e98.

Since the causative agent for the mortality event is likely waterborne, be aware that pathogens can survive on dive gear. You should decontaminate your gear from one site to the next or rent gear locally if possible. As there are still so many unknowns, it is best to assume that whatever is killing the urchins can spread through contact — be mindful of buoyancy and don’t touch the urchins. But if you see one, please pause to marvel about the importance of its role in nature.

Continúe buceando y apoyando los arrecifes y las tiendas de buceo del Caribe y Florida. Muchas tiendas participan activamente en actividades basadas en la conservación como la restauración del coral, el tratamiento de corales infectados con la enfermedad de pérdida de tejido de coral duro, el monitoreo de poblaciones de erizos Diadema populations, and partnering with governmental agencies, universities, and other organizations on various research projects. By supporting dive shops, you indirectly assist with much-needed coral reef conservation efforts. AD

Referencias

  1. Lessios HA. The great Diadema antillarum die-off: 30 years later. Annual Review of Marine Science 2016; 8:267–283.
  2. Hylkema A, Debrot AO, Pistor M, Postma E, Williams SM, Kitson-Walters K. High peak settlement of Diadema antillarum on different artificial collectors in the Eastern Caribbean. Journal of Experimental Marine Biology and Ecology 2022; 549:159693.
  3. Jackson JBC, Donovan MK, Cramer KL, Lam VV, eds. Status and Trends of Caribbean Coral Reefs: 1970–2012. IUCN Global Coral Reef Monitoring Network, Gland, Switzerland; 2014:304. doi:10.13140/2.1.4868.6726
  4. Idjadi JA, Haring RN, Precht WF. Recovery of the sea urchin Diadema antillarum promotes scleractinian coral growth and survivorship on shallow Jamaican reefs. Mar. Ecol. Prog. Ser., 2010; 403:91-100.
    Mudge L, Alves C, Figueroa-Zavala B, Bruno J. Assessment of elkhorn coral populations and associated herbivores in Akumal, Mexico. Front. Mar. Sci., 2019; 12.
  5. Lang J. Tracking Diadema Health. Diadema Response Network. www.agrra.org/sea-urchin-die-off/. Accessed June 25, 2022.
    William Sharp, interview by Sarah Egner, June 18, 2022.
  6. Simon Walsh, interview by Sarah Egner, June 13, 2022.

Ambas fotos son del este del Caribe —a la izquierda de Santa Lucía y a la derecha de Dominica—. Notablemente, el lecho marino que rodea a los erizos de mar está casi desprovisto de algas. Los erizos Diadema se alimentan de algas y mejoran la salud de los arrecifes de coral. Después de su fallecimiento en la década de 1980, las algas comenzaron a apoderarse del arrecife de coral.



este erizo en particular es fundamental para ayudar a mantener un equilibrio ecológico entre las algas y los corales.


© Alert Diver — Q3 2022

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