Celebremos los pastos marinos

Los tiburones cabeza de pala ingieren abundantes cantidades de pastos marinos mientras se alimentan de cangrejos y conservan los nutrientes de las plantas. Foto de Shane Gross

Por qué proteger esta planta marina que está desapareciendo es fundamental en nuestra lucha por salvar el clima y la biodiversidad.

Levanté la roca y mi llave había desaparecido. Era un mediodía de julio y el calor de los Cayos de la Florida era agobiante. Estaba empapado y tenía algas marinas en el cabello. Mi teléfono, billetera, agua potable, llave del hotel, gafas de sol y todo lo demás, con excepción de mi traje de baño mojado y mi cámara submarina, estaban en el caluroso automóvil de alquiler, que estaba cerrado. Sabía que había puesto el llavero allí, y había estado observando el área desde el agua. Nadie podría haberla tomado y me preguntaba, incrédulo, dónde demonios podría estar.

Había estado sentado en una pradera de pastos marinos, esperando que un tímido tiburón martillo nadara delante de mi objetivo. Estos pequeños tiburones martillo fueron reclasificados en 2018 como los primeros tiburones omnívoros conocidos del mundo. Una cuestión central a la que se enfrentaban los científicos era qué cantidad de nutrientes de la pradera marina ingerían los tiburones.

En un estudio dirigido por la doctora Samantha Leigh, de la Universidad Estatal de California en Dominguez Hills, los investigadores alimentaron a tiburones gavilanes en cautividad con un 90% de pastos marinos durante tres semanas. El análisis de la digestión de los tiburones demostró que podían obtener nutrientes de la hierba marina y crecer con una dieta principalmente vegetariana. Dado que otros omnívoros marinos han tenido efectos positivos en las redes tróficas, los investigadores plantearon que la ingesta de nutrientes por parte de los tiburones significaba que "tendríamos que reevaluar las funciones de los tiburones cabezas de bonete en la ecología de las praderas marinas porque podrían ser responsables de un importante pastoreo y transporte de nutrientes dentro de los frágiles ecosistemas de praderas marinas".1

Un banco de peces se alimenta en las praderas marinas
Un banco de peces se alimenta de pastos marinos.

Los tiburones consumidores de plantas son solo un ejemplo de cómo la ciencia cambia nuestro parecer de los pastos marinos y pone de manifiesto su importancia.

Las praderas marinas son diferentes de las algas y las algas marinas; son más parecidas a las plantas con flores que crecen en tierra. Hay unas 72 especies en los mares costeros de todos los continentes, excepto la Antártida, que se extienden desde el ecuador hasta zonas frescas y frías - algunas Zostera marina crece en el Ártico y puede sobrevivir bajo el hielo.

Unas semanas antes de quedarme sin llaves en el calor de Florida, llevaba puesto un traje seco pero seguía temblando en aguas de 1,7 °C (35 °F) en Terranova (Canadá). Me había unido a un pequeño equipo de científicos del Ministerio de Pesca y Océanos de Canadá (DFO) que llevan décadas vigilando la hierba marina y las poblaciones de peces.

A principios de la década de 1990 se hundió una de las mayores pesquerías del mundo. Una moratoria de 1992 sobre la pesca del bacalao costó más de 30.000 puestos de trabajo en Terranova. La población de bacalao del Atlántico se había gestionado mal y estaba gravemente sobreexplotada. En los casi 30 años transcurridos desde entonces, la población no ha vuelto a niveles en los que la pesca comercial pueda operar como antes. Disponer de amplios hábitats de pastos marinos en los que los juveniles puedan esconderse y alimentarse es una de las claves para aumentar el número de bacalaos.

tortuga verde
Una tortuga marina verde se topa con un investigador de pastos marinos en las Bahamas.

Muchas de las principales especies pesqueras del mundo dependen de las praderas marinas en algún momento de su ciclo vital. Alrededor del 70% de las especies pesqueras de Florida, por ejemplo, pasan algún tiempo en las praderas marinas.2

Al igual que los tiburones cabeza de pala, los bacalaos del Atlántico son tímidos cuando hay personas. Preparé mi equipo fotográfico submarino en un trípode en frente de una exuberante área de pastos marinos y me alejé, y con la mano congelada agarré el disparador remoto.

De vez en cuando, un diminuto bacalao del Atlántico revoloteaba delante de mi objetivo y yo sacaba una foto. Bromeaba con el equipo entre inmersiones y sorbos de chocolate caliente sobre cómo me iba a la soleada España después de esto, intentando al mismo tiempo calentarlos y darles envidia.

Frente a la costa española del Mediterráneo, nadé entre una de las especies de praderas marinas más antiguas y grandes del planeta... Posidonia oceánica. El sistema radicular de la planta está conectado bajo el lecho marino y se extiende a lo largo de más de 9 millas (14,5 km). Los científicos estiman que este organismo podría tener hasta 200.000 años. La especie tarda en recuperarse de su pérdida y ha disminuido debido al cambio climático y otras actividades humanas. Los investigadores están recopilando datos sobre su pérdida y las zonas donde no está disminuyendo, con la esperanza de que un mejor conocimiento ayude a invertir la tendencia.

Cicatrices de hélices en los Cayos de Florida
Las marcas de hélices, como éstas en los Cayos de la Florida, pueden cortar por debajo de las raíces y causar daños a largo plazo en la pradera.

Los pastos marinos están disminuyendo en todo el mundo. Algunas estimaciones sugieren una pérdida total de hasta un 7 por ciento al año durante la década de 1990 y principios de la década de 2000.3 Factores como polución, desarrollo costero, menor claridad del agua, algunas actividades de pesca, acciones de amarre y prácticas de navegación, y, desde luego, el cambio climático, se encuentran entre aquellos que contribuyen a la disminución.

En mayo de 2019 me uní a un equipo de voluntarios e investigadores del Instituto de Ciencias Marinas de Virginia (VIMS) mientras continuaban un proyecto de restauración de pastos marinos de 20 años utilizando una técnica desarrollada por el profesor de VIMS Robert "JJ" Orth, Ph.D. Su sistema de siembra es increíblemente eficaz y ha restablecido más de 9,000 acres de hierba marina saludable que ha mostrado signos de desarrollarse en un ecosistema completo. Este método puede ser prometedor para el rebrote en otros lugares, pero proteger lo que aún tenemos debe ser la prioridad.

Los beneficios de proteger los pastos marinos no deben subestimarse. Los pastos marinos purifican el agua, ayudan a proteger contra la erosión costera, ayudan a mantener las pesquerías de pequeña escala que sustentan comunidades y aumentan las poblaciones de peces y la biodiversidad. Absorben mucho más carbono por área que los bosques terrestres y reducen la acidificación del océano. Tener pastos marinos saludables se traduce en un océano más próspero.

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Un voluntario de Nature Conservancy coge un puñado de brotes floridos de hierba marina para recoger semillas para el mayor proyecto de restauración de praderas marinas del mundo.

Con tantas cosas a su favor, ¿por qué no acuden en masa los turistas de buceo a explorar las praderas marinas? He visto tiburones y cocodrilos con dientes, adorables dugongos y tortugas, asombrosos caballitos de mar y pulpos, extraños peces lumpo y cangrejos herradura, y muchos otros entre las praderas marinas.

De vuelta en Florida, un solo tiburón cabeza de bonete nadó hasta mi cámara, echó un rápido vistazo y desapareció. Tras nueve días de paciencia, obtuve una fotografía útil. Nunca encontré mi llave. Probablemente un cangrejo la arrastró por uno de los muchos agujeros cercanos; quizá fue una pequeña venganza de la naturaleza. Si nos permitimos destruir demasiado de la naturaleza, me preocupa su venganza contra todos nosotros. Hagamos lo que podamos para proteger nuestras praderas marinas: es una llave que no queremos perder.

Notas

1. Leigh SC, Papastamatiou YP, German DP. Digestión de pastos marinos por un notorio 'carnívoro'. Proceedings of the Royal Society B. 2018; 285(1886). doi.org/10.1098/rspb.2018.1583. royalsocietypublishing.org/doi/full/10.1098/rspb.2018.1583

2. Importancia de las praderas marinas. Comisión de Conservación de la Pesca y la Vida Silvestre de Florida. myfwc.com/research/habitat/seagrasses/information/importance

3. Salinas C, Duarte CM, Lavery PS, et al. Seagrass losses since mid-20th century fueled CO2 de las reservas de carbono del suelo. Biología del cambio global 2020; 26(9):4772-4784. doi.org/10.1111/gcb.15204. onlinelibrary.wiley.com/doi/full/10.1111/gcb.15204


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Vea este vídeo para saber más sobre el papel de las praderas marinas en el cambio climático.

© Alert Diver - Q3/Q4 2021

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