Chuck Davis: el océano en blanco y negro

Un banco de peces roca azules se perfila debajo del dosel de un bosque de kelp gigante en Hopkins Reef en la Bahía de Monterrey cerca de Pacific Grove, California. Chuck Davis capturó esta imagen con su cámara de película de formato medio Contax 645 con un objetivo gran angular Zeiss de 35mm en una caja estanca personalizada, que integra una cubierta de corrección esférica grande.

Conocía la fotografía de Chuck Davis mucho antes de conocerle, así que entrevistarle me reveló una gran cantidad de información fascinante. Una de las cosas más sorprendentes que aprendí es que Chuck tomó en película todas las imágenes en blanco y negro que aparecen aquí y las procesó e imprimió en su cuarto oscuro.

Se ha hecho famoso como un maestro de la fotografía submarina en blanco y negro, pero supuse que había capturado imágenes digitales y que había convertido sus archivos a fotos en blanco y negro en Lightroom o Photoshop. Las herramientas digitales se convirtieron en algo estándar, incluso para los fanáticos de las tradiciones (como yo) que comenzamos con los dedos amarillentos por el fijador y el olor del revelador de papel Dektol que perdura en nuestras narices. Davis es un tradicionalista apasionado, que no es lo mismo que ser un ludita, cosa que precisó rápidamente.   

Davis trabaja con una cámara Contax 645 de formato medio y un objetivo gran angular Zeiss de 35 mm. Ideó una caja estanca personalizada que sus contactos de la industria cinematográfica de California diseñaron y fabricaron. Fotografiar con el formato 645 le proporciona 16 exposiciones en un rollo de 120 y 32 en uno de 220. Tener solo 32 exposiciones por buceo requiere una filosofía de captura de imágenes diferentes de la capacidad prácticamente ilimitada que tenemos con el formato digital. Él ve sus oportunidades para tomar fotografías de manera diferente y por necesidad es más cauteloso y disciplinado respecto a cada vez que presiona el obturador. 

tiburón blanco (Carcharodon carcharias)
A pesar de sus afilados dientes, los tiburones blancos (Carcharodon carcharias) me parecen bellos objetos de arte. Fotografié a este ejemplar en la isla de Guadalupe, México. Estaba disparando desde una jaula de superficie y observé a través de mi visor cómo este enorme tiburón blanco nadaba lenta pero directamente hacia mi objetivo. Cada uno de los tres o cuatro fotogramas del tiburón acercándose era más dramático que el anterior. Esta foto es la última. Antes de que pudiera volver a disparar el obturador, esta poderosa y curiosa criatura golpeó la pantalla de mi objetivo y me hizo caer al otro lado de la jaula. No me tomé el golpe como algo personal; supuse que el tiburón sólo sentía curiosidad y tal vez se distrajo al ver su reflejo en el enorme puerto de mi cámara antes de poder activar los frenos. ©CHUCK DAVIS

Su película preferida es la Kodak T-Max, que procesa de acuerdo con el rango de luz del día de la sesión fotográfica. Puede ser que esté trabajando en un bosque de kelp, por ejemplo, donde el detalle de sombras es importante y los toques de luz utilizables parecen dominar la escena. Como sabe que puede controlar el contraste en el revelado, Davis se asegura de dar una exposición adecuada a las áreas de sombras profundas. Puede procesarlo de manera diferente si decide fotografiar en un ángulo ascendente con un rayo solar que domine la composición. 

Tras procesar el negativo, carga el soporte de película en su ampliadora Ilford, que tiene un cabezal compensador diseñado específicamente para blanco y negro. Su papel preferido es el papel de fibra Ilford de contraste variable; elige el grado de contraste que mejor complementa el tema. A veces utiliza técnicas exóticas como la impresión dividida, en la que las sombras y las luces se representan por separado. 

Davis recicla sus productos químicos para reducir su huella de carbono y ya no utiliza agua corriente al imprimir. En su lugar, emplea un abrillantador especial antes de bañar las copias en su lavadora de archivo, lo que reduce considerablemente el tiempo de lavado y ahorra recursos. De su cuarto oscuro dice: "Es mi lugar feliz. Mientras sigan haciendo películas, seguiré usándolo".

un enjambre de ortigas del Pacífico (Chrysaora fuscescens)
Esta imagen muestra un enjambre de ortigas del Pacífico (Chrysaora fuscescens) que fotografié en la Reserva Marina Estatal de Point Lobos, frente a Carmel, California. Estaba haciendo una inmersión técnica profunda con mi amigo, el capitán Phil Sammet, en un lugar llamado Outer Bluefish Pinnacle. La inmersión transcurrió sin contratiempos, pero durante el ascenso nos topamos con una espesa capa de ortigas de mar entre los 12 y los 20 metros. Al terminar la descompresión, me quedé a 6 metros y me maravillé del espectáculo que me rodeaba. Mientras las fotografiaba, me invadió la imaginación. No pude evitar sentir que las campanas de estos delicados pelágicos a la deriva parecían paracaídas que palpitaban en la corriente, que parecía un viento submarino. ©CHUCK DAVIS
El fotógrafo submarino Chuck Davis
El fotógrafo submarino Chuck Davis se prepara para bucear en apnea frente a la costa sur de la bahía de Monterey, cerca de Point Pinos, Pacific Grove, California, con su cámara de película de formato medio Contax 645 personalizada y su objetivo gran angular Zeiss de 35 mm y gran puerto de corrección asférica. ©COLE DAVIS

Nacido en 1954 en Bangor (Maine), Davis se convirtió en un niño isleño a los 5 años, cuando su padre se convirtió en director de la Martha's Vineyard Regional High School de Massachusetts. Su madre era enfermera en el hospital de Martha's Vineyard. La isla era entonces muy rural, y Davis creció con el olor del aire salado que llegaba del Atlántico Norte. El océano era un ser vivo que conoció a través de la apnea y la pesca submarina. Su trabajo como repartidor de periódicos le permitía comprar de vez en cuando equipo de buceo, como unas aletas Voit azules que hacían juego con las que llevaba Mike Nelson en Sea Hunt (Investigador submarino)aunque se veían grises en un programa de televisión en blanco y negro.

Una entrevista en Rfotofolio.org documenta esos primeros años, incluida su temprana inspiración fotográfica: "Más o menos un año después de aprender a bucear... me dediqué muy en serio a la fotografía submarina. Me motivaron las increíbles imágenes que había visto en televisión a través de la película de Lloyd Bridges Sea Hunt (Investigador submarino) y el Undersea World de Jacques Cousteau y fotos fijas que había visto en libros de Cousteau como The Silent World ( y Un mundo sin sol - y las maravillosas imágenes que había visto en un libro titulado Camera Below (Fotografía submarina) de Paul Tzimoulis y Hank Frey ... y, por supuesto, las fotografías que veía cada mes en Skin Diver revista".

La primera cámara subacuática de Davis fue una Nikonos II con un objetivo de 35 mm, que compró en 1968 por $160. Con rollos de película Tri-X y un medidor de luz Sekonic, disparó utilizando la luz disponible y aprendió por ensayo y error. Su instituto tenía un cuarto oscuro y aprendió las complejidades del sistema de zonas, desarrollando las habilidades para manipular el negativo y la impresión. Acudió a las exposiciones anuales de Boston Sea Rovers y aprendió todo lo que pudo en los talleres de fotografía submarina. 

Un enorme banco de rayas mobula (Mobula monkiana)
Un enorme banco de rayas mobula (Mobula monkiana) nada al unísono a unos 6 metros por debajo de la superficie del océano en el sur del Mar de Cortés, varios kilómetros al norte de La Paz, México. Las rayas Mobula forman enormes cardúmenes entre abril y julio y de noviembre a enero. Fotografié esta imagen en un viaje de buceo en el que nos encontrábamos con estos grandes bancos todos los días, normalmente a primera hora de la mañana y de nuevo a última hora de la tarde. Mientras buceaba en apnea con estas increíbles criaturas, las fotografié desde muchos ángulos, pero la vista dorsal que acentuaba los patrones repetitivos de las rayas en forma de alas me pareció la más cautivadora. Desde este punto de vista, las rayas parecían aviares, como una hermosa, gentil y grácil bandada de murciélagos. ©CHUCK DAVIS
Un grupo de delfines mulares del Pacífico (Tursiops aduncus)
Encontré esta manada de delfines mulares del Pacífico (Tursiops aduncus) mientras practicaba apnea a varias millas de la isla de Santa Catalina, California. Un amigo me había invitado a salir ese día para documentar esta manada mientras realizaba un censo de delfines. Se había encontrado con este grupo muchas veces antes y los llamó grupo F (F de amistoso). Cuando los vimos, apagamos el barco, navegamos a la deriva y entramos en el agua a cierta distancia. Como predijo mi amigo, no tardaron en acercarse para saludarnos. Percibí que les fascinaba el sonido del motor de mi cámara, que se parecía a sus silbidos y chasquidos. Algunos parecían intrigados por su reflejo en la cúpula de mi cámara. Fue un encuentro mágico, tan breve que parecía un sueño. Los delfines saciaron rápidamente su curiosidad por nosotros y desaparecieron en el azul. ©CHUCK DAVIS

En la universidad ya utilizaba película Kodachrome y un estroboscopio y quería ir al Brooks Institute of Photography, el principal centro de formación fotográfica del país. Su padre le dijo que necesitaba un trabajo de verdad, así que fue a la Universidad de Massachusetts Amherst y se licenció en biología pesquera. Su asesor del departamento de pesca le preguntó qué quería hacer ahora que tenía su título, y su respuesta fue ir al Instituto Brooks y ser fotógrafo submarino.

Con sus bienes mundanos cargados en su Volkswagen Super Beetle, Davis se dirigió al oeste. Conoció a Ernie Brooks poco después de matricularse. El padre de Brooks había fundado la escuela y Ernie ya era conocido por su fotografía submarina en blanco y negro. Su primera colaboración fue un documental que abarcaba un año de salidas en el barco de Brooks con el director de fotografía Louis Prezelin. Fue un aprendizaje increíble, y Davis también conoció a Mal Wolfe durante esa época. Wolfe le introdujo en el mundo de la cinematografía IMAX, al igual que Prezelin le había proporcionado la primera introducción que le llevó a su trabajo con la Sociedad Cousteau.

banco de pescado de roca azul (Sebastes mystinus)
A veces, en un día claro y soleado en un bosque de algas gigantes, da la sensación de estar en una catedral submarina. Fotografié este banco de peces de roca azules (Sebastes mystinus) en un lugar conocido como Cannery Point, en la Reserva Marina Estatal de Point Lobos. Cuando me encontré por primera vez con este gran banco, tuve la tentación de componer la escena en formato horizontal. Mientras me preparaba para la toma, puse la cámara en posición vertical. Me di cuenta de que el efecto gran angular de mi objetivo hacía que los tallos de algas parecieran arcos góticos, como los de una iglesia medieval. Estaba fotografiando una silueta a plena luz del sol, así que tuve que tener cuidado para conseguir una exposición adecuada en las sombras. Sobreexpuse un poco la imagen y controlé las luces al procesar la película. ©CHUCK DAVIS
Foca de puerto del Pacífico (Phoca vitulina richardii)
Esta foca del Pacífico (Phoca vitulina richardii) me había seguido durante una inmersión en apnea en Sea Palm Reef (también conocido como Otter Cove) en la costa sur de la bahía de Monterey, frente a Pacific Grove, California. Cuando decidí descansar y respirar en la superficie, este simpático animal hizo lo mismo y me permitió retratarlo. Las focas me han seguido en muchas de mis excursiones fotográficas a este arrecife. Está a unos 800 metros de mi casa. Cuando se establece contacto visual, estas curiosas criaturas a veces se retiran y se esconden en los tallos de algas, pero algunas nadan directamente hacia uno, miran fijamente a la cámara e incluso roen las aletas como si fueran juguetes para masticar. ©CHUCK DAVIS
fronda joven de alga toro (Nereocystis luetkeana)
Fotografié esta jovencísima fronda de alga toro (Nereocystis luetkeana) en la Reserva Marina Estatal de Point Lobos, frente a Carmel, California. Cuando descendí al suelo del bosque de algas ese día, esperaba fotografiar alguna de las muchas focas comunes de la zona. En cambio, esta joven hebra de alga toro que brotaba del lecho marino justo debajo de nuestro barco de buceo me cautivó de inmediato. La superficie del océano estaba vidriosa ese día, pero aún había un notable oleaje en la profundidad. El movimiento orbital de las olas daba energía al alga y a sus hojas, que parecían bailar ante mis ojos. Mi objeto adquirió un aspecto antropomórfico: una sirena sin rostro o tal vez la cabeza de Medusa. El ritmo parecía musical, y me pasé toda la inmersión fotografiando este alga toro danzante sin ver ni una sola foca. ©CHUCK DAVIS

Davis empezó como cámara voluntario con los Cousteau. Davis sólo cargaba cámaras y enfocaba, pero trabajaba con Jacques Cousteau y su hijo Jean-Michel. Aunque no duró para siempre, se mantuvo en contacto durante los cinco años siguientes, con la esperanza de que le contrataran. Mientras tanto, se incorporó a la industria de los efectos especiales en Hollywood, donde aprendió nuevas técnicas y ganó algo de dinero. Cuando los Cousteau botaron su barco de expedición Alcyone, invitaron a Davis a unirse a su tripulación de 13 personas. También trabajaba en el Calypso también. Davis aún recuerda el tiempo que pasó con Jacques al timón como el trabajo de sus sueños. Durante los 20 años siguientes, Davis trabajó como freelance para la Cousteau Society y la Ocean Futures Society de Jean-Michel.

A pesar de todo su trabajo cinematográfico, la fotografía fija -especialmente en blanco y negro- siguió siendo su pasión personal. Es lógico que alguien inmerso en el arte de la fotografía en blanco y negro esté familiarizado con las imágenes y las palabras de Ansel Adams. Davis parafrasea a Adams describiendo dos tipos de trabajo fotográfico en un documental: los encargos desde fuera y los encargos desde dentro. Los primeros son encargos para pagar las facturas y los segundos son encargos para satisfacer el deseo interior. 

Davis ha realizado numerosos trabajos por cuenta propia, gran parte de ellos en la costa central de California. Coincide con los científicos que consideran la costa occidental el "Serengeti del Pacífico oriental". La franja que va desde su patio trasero -la bahía de Monterrey hasta la bahía de Carmel, puntos al sur como Point Lobos y el norte de Big Sur- le sirve de inspiración constante. Se aventura tan al sur como Baja California y considera toda esta franja de arrecifes y su entorno pelágico adyacente como un organismo vivo interconectado.  

viejo amigo y compañero de buceo Capt. Phil Sammet
En esta imagen, mi viejo amigo y compañero de buceo, el capitán Phil Sammet, desciende por un bosque de algas gigantes (Macrocystis pyrifera) en la Reserva Marina Estatal de Carmel Pinnacles, en la bahía de Carmel, California. Los bosques de algas gigantes son un mundo de sombras dramáticas que funcionan bien para la fotografía en blanco y negro. El alga gigante es la especie de alga marina más grande del mundo y sus tallos pueden alcanzar más de 30 metros. Impulsadas por pequeños sacos de gas (neumatocistos), las algas forman un espeso dosel que da sombra al arrecife. Bucear en un bosque de algas gigantes me da la sensación de estar en un bosque sumergido de secuoyas. Es difícil apreciar lo enormes que son estos tallos de algas sin alguna referencia de tamaño. Aquí la silueta de Phil da escala a la extensión de este magnífico arrecife. Estoy muy agradecido de que sea una reserva marina. ©CHUCK DAVIS
primer plano de la punta apical de un alga gigante (Macrocystis pyrifera)
Tomé este primer plano de la punta apical de un tallo de alga gigante (Macrocystis pyrifera) en la isla de Santa Rosa, que forma parte del Santuario Marino Nacional de las Islas del Canal, en California. Estaba buceando con Ernie Brooks después de que me invitara amablemente a un viaje de reencuentro en su barco. Me ayudó generosamente a perfeccionar mi técnica de fotografía submarina en blanco y negro. Me convenció para que dejara las cámaras estroboscópicas en el barco durante la primera inmersión y disparara con luz natural. Descubrí esta cadena de algas en aguas poco profundas cuando empezábamos a descender y, de repente, las algas empezaron a brillar en el ocular de mi cámara y apreté el disparador. Cuando levanté la vista, me di cuenta de que Ernie había abierto un pequeño agujero en el dosel de algas y me había iluminado el sujeto. ¡Gracias, Ernie! ©CHUCK DAVIS
banco de sardinas en el Mar de Cortés
Fotografié este banco de sardinas en el Mar de Cortés, en Isla Las Ánimas, Baja California, México. Las sardinas pululaban por todo el arrecife mientras los leones marinos y los peces más grandes intentaban alimentarse de ellas. Aunque el banco tenía miles de peces individuales, se transformaba y reaccionaba ante varios depredadores como un organismo enorme con una sola mente y sistema nervioso. Permanecimos en este lugar varias horas y fotografiamos hasta bien entrado el día, aprovechando los últimos lúmenes de luz hasta que el sol casi se había puesto. En un momento dado, un cacho más grande se metió en medio del banco, que reaccionó creando un agujero que parecía un vórtice en espiral. Durante un par de segundos estuve mirando un túnel de sardinas y apreté el disparador. ©CHUCK DAVIS
grupo de tiburones de arrecife "dormidos" (Triaenodon obesus)
Fotografié este grupo de tiburones de arrecife de punta blanca (Triaenodon obesus) "dormidos" en el relieve escarpado de un profundo saliente de arrecife volcánico en Roca Partida, un pináculo insular del archipiélago de Revillagigedo, México. Fue un viaje de buceo memorable en 2018 con un grupo de amigos maravillosos para celebrar el 83 cumpleaños de Ernie Brooks. Los tiburones de arrecife de punta blanca son nocturnos y tienden a dormir o aquietarse en cuevas y salientes de arrecife durante el día. Me llamaron la atención los intrigantes patrones repetitivos de las aletas blancas de los tiburones sobre sus cuerpos gris marengo. La luz era escasa en este saliente del arrecife, pero capturé la imagen con esa pizca de luz disponible. Esta imagen es mi declaración visual de que las aletas de tiburón deben estar en los tiburones vivos, no en la sopa. ©CHUCK DAVIS

En cualquier inmersión, Davis pasa la mayor parte del tiempo mirando y absorbiendo la luz. No nada mucho, sino que busca buenos fondos y espera a que aparezca un sujeto, ya sea una medusa o una foca entre las algas. Tiene suerte de vivir en una zona donde aún abundan los cuartos oscuros tradicionales. Parece que hay un renacimiento del interés por las técnicas de cuarto oscuro, y las escuelas vuelven a enseñarlas. Aficionado a la música jazz, Davis pasa horas solo en el cuarto oscuro con Miles Davis sonando por los altavoces y sólo un temporizador GraLab para medir el paso del tiempo. Es la antítesis de un frenético flujo de trabajo digital, y la disciplina, la artesanía y la visión son evidentes en cada impresión.  

Sus impresiones artísticas han participado en exposiciones especiales de la Ansel Adams Gallery, la Christopher Bell Collection Gallery, el Center for Photographic Art y el Brooks Institute. Su obra también está incluida en el Mariners' Museum, y es autor y fotógrafo de Arrecifes de California (Arrecifes de California) publicado por Chronicle Books. Sus créditos de películas incluyen filmar en varias películas en IMAX, incluso Ring of Fire (Aro de fuego) (escenas de lava submarina), Whales: An Unforgettable Journey (Ballenas: un viaje inolvidable)The Greatest Places (Los mejores lugares)Amazing Journeys (Viajes extraordinarios), y libros de En busca de los grandes tiburones, y dos películas en IMAX nominadas a los Premios de la Academia: Alaska: Spirit of the Wild (Alaska: el espíritu de la vida salvaje) y The Living Sea (El mar viviente) (escenas submarinas/marinas de la bahía de Monterrey). Puede ver el trabajo de Davis en tidalflatsphoto.com


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Obtenga más información sobre Chuck Davis y su trabajo en estos videos.

© Alert Diver - Q1 2023

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