Chuck Davis: el océano en blanco y negro

Un banco de peces roca azules se perfila debajo del dosel de un bosque de kelp gigante en Hopkins Reef en la Bahía de Monterrey cerca de Pacific Grove, California. Chuck Davis capturó esta imagen con su cámara de película de formato medio Contax 645 con un objetivo gran angular Zeiss de 35mm en una caja estanca personalizada, que integra una cubierta de corrección esférica grande.

Conocí la fotografía de Chuck Davis mucho antes de conocerlo a él, así que al entrevistarlo obtuve una abundancia de información fascinante. Una de las cosas más sorprendentes que descubrí es que Chuck capturó en película todas las imágenes en blanco y negro que se presentan aquí y las procesó e imprimió en su cuarto oscuro.

Se ha hecho famoso como un maestro de la fotografía submarina en blanco y negro, pero supuse que había capturado imágenes digitales y que había convertido sus archivos a fotos en blanco y negro en Lightroom o Photoshop. Las herramientas digitales se convirtieron en algo estándar, incluso para los fanáticos de las tradiciones (como yo) que comenzamos con los dedos amarillentos por el fijador y el olor del revelador de papel Dektol que perdura en nuestras narices. Davis es un tradicionalista apasionado, que no es lo mismo que ser un ludita, cosa que precisó rápidamente.   

Davis trabaja con una cámara Contax 645 de formato medio y un objetivo gran angular Zeiss de 35 mm. Ideó una caja estanca personalizada que sus contactos de la industria cinematográfica de California diseñaron y fabricaron. Fotografiar con el formato 645 le proporciona 16 exposiciones en un rollo de 120 y 32 en uno de 220. Tener solo 32 exposiciones por buceo requiere una filosofía de captura de imágenes diferentes de la capacidad prácticamente ilimitada que tenemos con el formato digital. Él ve sus oportunidades para tomar fotografías de manera diferente y por necesidad es más cauteloso y disciplinado respecto a cada vez que presiona el obturador. 

tiburón blanco (Carcharodon carcharias)
A pesar de sus dientes sumamente afilados, considero que los tiburones blancos (Carcharodon carcharias) son hermosos objetos de arte. Fotografié a este individuo en la Isla de Guadalupe, México. Estaba fotografiando desde una jaula de superficie y observando a través de mi visor cuando este descomunal tiburón blanco nadó lentamente —pero directamente— hacia mi objetivo. Cada una de las tres o cuatro imágenes del tiburón acercándose fue más dramática que la última. Esta imagen fue la foto final. Antes de poder volver a activar mi obturador, esta poderosa y curiosa criatura golpeó mi parasol de objetivo y me lanzó al otro lado de la jaula. No me tomé el golpe personalmente; imaginé que el tiburón simplemente sentía curiosidad y quizás se distrajo con su reflejo en la enorme cubierta de mi cámara antes de poder activar sus frenos. ©CHUCK DAVIS.

Su película preferida es la Kodak T-Max, que procesa de acuerdo con el rango de luz del día de la sesión fotográfica. Puede ser que esté trabajando en un bosque de kelp, por ejemplo, donde el detalle de sombras es importante y los toques de luz utilizables parecen dominar la escena. Como sabe que puede controlar el contraste en el revelado, Davis se asegura de dar una exposición adecuada a las áreas de sombras profundas. Puede procesarlo de manera diferente si decide fotografiar en un ángulo ascendente con un rayo solar que domine la composición. 

Después de procesar el negativo, carga el soporte de película en su ampliadora Ilford, que tiene un cabezal compensador diseñado específicamente para blanco y negro. Su papel preferido es el papel de fibra de contraste variable Ilford; elige el grado de contraste que complemente mejor al sujeto. A veces utiliza técnicas exóticas como la impresión dividida, donde representa sombras y toques de luz por separado. 

Davis recicla las sustancias químicas que utiliza para reducir su huella de carbono y ya no utiliza agua corriente al imprimir imágenes. En cambio, emplea un abrillantador especial antes de sumergir las fotografías en su lavadora de copias, lo que reduce el tiempo de lavado y conserva los recursos considerablemente. Sobre su cuarto oscuro dice lo siguiente: “es mi lugar feliz. Siempre que sigan fabricando película, yo seguiré utilizándola”.

un enjambre de ortigas del Pacífico (Chrysaora fuscescens)
Esta imagen muestra una multitud de ortigas del Pacífico (Chrysaora fuscescens) que fotografié en la Reserva Marina Estatal Point Lobos (Point Lobos State Marine Reserve) cerca de Carmel, California. Estaba haciendo un buceo técnico profundo con mi amigo, el capitán Phil Sammet, en un lugar llamado Outer Bluefish Pinnacle. El buceo se desarrolló sin inconvenientes, pero nadamos hacia una espesa capa de ortigas de mar entre los 12 y los 6 metros (40 y 20 pies) durante nuestro ascenso. Después de finalizar nuestra descompresión, permanecí a 6 metros (20 pies) y me maravillé con el espectáculo que me rodeaba. Mientras las fotografiaba, mi imaginación me dominó. No podía evitar percibir que las campanas de estos delicados errantes pelágicos se parecían a paracaídas palpitando en la corriente, que se sentía como un viento submarino. ©CHUCK DAVIS.
El fotógrafo submarino Chuck Davis
El fotógrafo submarino Chuck Davis se prepara para bucear en apnea en la costa sur de la Bahía de Monterrey cerca de Point Pinos, Pacific Grove, California, con su cámara de película de formato medio Contax 645 personalizada, un objetivo gran angular Zeiss de 35 mm y una cubierta de corrección esférica grande. ©COLE DAVIS.

Davis, que nació en Bangor, Maine, en 1954, se volvió un niño de la isla a la edad de 5 años, cuando su padre se convirtió en director de la escuela secundaria Martha’s Vineyard Regional High School en Massachusetts. Su madre era enfermera en el Martha’s Vineyard Hospital. La isla era muy rural en ese entonces, y Davis creció con el olor del aire salado que llegaba del Atlántico Norte. El océano era un ente vivo que experimentaba a través del buceo en apnea y la pesca con arpón. Repartía periódicos para financiar las compras ocasionales de equipo de buceo, como aletas azules Voit para que coincidieran con las que utilizaba Mike Nelson en Sea Hunt (Investigador submarino)aunque se veían grises en un programa de televisión en blanco y negro.

Una entrevista en Rfotofolio.org documenta esos primeros años, incluso su inspiración fotográfica temprana: “aproximadamente un año después de aprender a bucear con aire comprimido... me inicié en la fotografía submarina muy seriamente. Estaba motivado por las maravillosas imágenes que había visto en la televisión en el programa de Lloyd Bridges Sea Hunt (Investigador submarino) y el Undersea World de Jacques Cousteau y fotografías que había visto en libros de Cousteau como The Silent World ( y Un mundo sin sol (El mundo sin sol) —y las increíbles imágenes que había visto en un libro llamado Camera Below (Fotografía submarina) de Paul Tzimoulis y Hank Frey… y, por supuesto, las fotografías que veía cada mes en la revista Skin Diver magazine.”

La primera cámara submarina de Davis fue una Nikonos II con un objetivo de 35 mm, que adquirió en 1968 por USD 160. Con rollos de película Tri-X y un medidor de luz Sekonic, fotografiaba con la luz disponible y aprendía mediante un proceso de ensayo y error. Su escuela secundaria tenía un cuarto oscuro, y aprendió las complejidades del sistema de zonas, desarrollando así las habilidades necesarias para manipular el negativo y la copia. Asistió a las exposiciones anuales de Boston Sea Rovers y absorbió todo lo que pudo de los talleres de fotografía submarina. 

Un enorme banco de rayas mobula (Mobula monkiana)
Un enorme banco de rayas mobula (Mobula monkiana) nada al unísono aproximadamente 6 metros (20 pies) debajo de la superficie del océano en el sur del Mar de Cortés, varios quilómetros al norte de La Paz, México. Las rayas mobula forman bancos enormes en el lugar entre abril y julio y desde noviembre hasta enero. Fotografié esta imagen en un viaje de buceo donde encontramos estos grandes bancos todos los días, normalmente temprano a la mañana y nuevamente en las últimas horas de la tarde. Mientras buceaba en apnea con estas maravillosas criaturas, las fotografié desde muchos ángulos, pero me pareció que la vista dorsal que acentuaba los patrones repetitivos con forma de ala de las rayas era la más fascinante. Desde este punto de vista, las rayas parecían aviares, como una hermosa, agradable y elegante manada de murciélagos. ©CHUCK DAVIS.
Un grupo de delfines mulares del Pacífico (Tursiops aduncus)
Encontré este grupo de delfines del Indo-Pacífico (Tursiops aduncus) mientras buceaba a varios kilómetros de la Isla Santa Catalina, California. Un amigo me había invitado ese día para que documentara este grupo mientras él hacía tareas de censo de los delfines. Se había encontrado con este grupo muchas veces antes y lo había nombrado “grupo F” (de friendly —amistoso— en inglés). Cuando los vimos, apagamos el motor de la embarcación, nos desplazamos a la deriva e ingresamos al agua a una distancia prudente. Conforme mi amigo predijo, pronto se acercaron para darnos la bienvenida. Me di cuenta de que estaban fascinados con el sonido del accionamiento por motor de mi cámara, que se asemejaba a sus silbidos y chasquidos. Algunos parecían intrigados por su reflejo en la cubierta tipo domo de la caja estanca de mi cámara. Fue un encuentro mágico que fue tan breve que pareció un sueño. Los delfines rápidamente saciaron su curiosidad sobre nosotros y desaparecieron en las aguas azules del mar. ©CHUCK DAVIS.

Para la época universitaria estaba usando película Kodachrome y una luz estroboscópica y quería ir al Instituto de Fotografía Brooks (Brooks Institute of Photography), el principal centro de enseñanza de fotografía del país. Su padre afirmaba que debía conseguir un empleo real en el que pudiera apoyarse, así que fue a la Universidad de Massachusetts Amherst (University of Massachusetts Amherst) y obtuvo una licenciatura en biología pesquera. Su consejero del departamento de pesca le preguntó que quería hacer ahora que había obtenido su título, y su respuesta fue ir al Instituto Brooks y ser fotógrafo submarino.

Con todas sus posesiones cargadas en su Volkswagen Super Beetle, Davis se dirigió al oeste. Al poco tiempo de inscribirse conoció a Ernie Brooks. El padre de Brooks había fundado la escuela, y Ernie ya había ganado reconocimiento por su fotografía submarina en blanco y negro. Su primera colaboración fue una película documental donde salió en la embarcación de Brooks con el cinematógrafo Louis Prezelin a lo largo de un año. Fue un maravilloso aprendizaje, y Davis también conoció a Mal Wolfe durante esa época. Wolfe lo introdujo en el mundo de la cinematografía IMAX justo cuando Prezelin había proporcionado la introducción temprana que lo condujo a su trabajo con la Cousteau Society.

banco de pescado de roca azul (Sebastes mystinus)
A veces, cuando el día está soleado y despejado en un bosque de kelp gigante, se siente como si estuvieras en una catedral submarina. Fotografié este banco de peces roca azules (Sebastes mystinus) en un punto conocido como Cannery Point en la Reserva Marina Estatal Point Lobos (Point Lobos State Marine Reserve). Cuando me encontré con este gran banco por primera vez, me vi tentado a componer la escena en un formato horizontal. Mientras me preparaba para capturar la imagen, cambié mi cámara a una posición vertical. Me di cuenta de que el efecto de barril gran angular de mi objetivo hacía que los tallos de kelp parecieran arcos góticos, como los de una iglesia medieval. Estaba fotografiando una silueta hacia la luz solar brillante, por lo que debía tener cuidado de lograr una exposición adecuada en las sombras. Sobreexpuse la imagen ligeramente y controlé los toques de luz cuando procesé mi película. ©CHUCK DAVIS.
Foca de puerto del Pacífico (Phoca vitulina richardii)
La foca común del Pacífico (Phoca vitulina richardii) me había seguido durante un buceo en apnea en Sea Palm Reef (también conocido como Otter Cove) en la costa sur de la Bahía de Monterrey, cerca de Pacific Grove, California. Cuando decidí descansar y respirar en la superficie, esta amistosa criatura hizo lo mismo, lo que me permitió capturar este retrato. He tenido muchas focas comunes siguiéndome en muchas de mis excursiones fotográficas en este arrecife. Está a unos 805 metros (media milla) de mi casa. Cuando haces contacto visual, estas curiosas criaturas a veces se retiran y se ocultan en los tallos de kelp, pero algunas se acercan nadando directamente hacia ti, miran fijo a tu cámara e incluso mordisquean tus aletas como si fueran juguetes infantiles para morder. ©CHUCK DAVIS.
fronda joven de alga toro (Nereocystis luetkeana)
Fotografié este kelp cola de toro (Nereocystis luetkeana) muy joven en la Reserva Marina Estatal Point Lobos cerca de Carmel, California. Cuando descendí hacia el suelo del bosque de kelp ese día, esperaba poder fotografiar a algunas de las muchas focas comunes del área. En cambio, esta joven rama de kelp cola de toro que brotaba del lecho marino directamente debajo de nuestra embarcación de buceo me cautivó de inmediato. La superficie del océano era cristalina ese día, pero aún había una oleada evidente a profundidad. El movimiento orbital de las olas avivaba el kelp cola de toro y sus limbos, que parecían danzar frente a mis ojos. Mi sujeto asumió una calidad antropomórfica: una sirena sin rostro o quizás una cabeza de Medusa. El ritmo parecía musical, y pasé todo el buceo fotografiando este kelp cola de toro danzante y no vi ni una sola foca común. ©CHUCK DAVIS.

Davis comenzó como camarógrafo voluntario con los Cousteau. Davis solo cargaba cámaras y cambiaba el enfoque (pull focus), pero estaba trabajando con Jacques Cousteau y su hijo Jean-Michel. Si bien no duró para siempre, permaneció en contacto durante los cinco años siguientes, con la esperanza de que lo contrataran. Mientras tanto, se unió a la industria de los efectos especiales en Hollywood, donde aprendió nuevas habilidades y pudo ahorrar algo de dinero. Cuando los Cousteau lanzaron su buque de expedición Alcyone, invitaron a Davis a unirse a su tripulación de 13 personas. También trabajaba en el Calypso en otras oportunidades. Davis aún recuerda el tiempo que pasó con Jacques al mando como su trabajo ideal. Durante los 20 años siguientes Davis trabajo de manera independiente para la Cousteau Society y la Ocean Futures Society de Jean-Michel.

Para todo su trabajo cinematográfico, las fotografías —en especial las fotos en blanco y negro— siguieron siendo su pasión personal. Es lógico que alguien absorto en el arte de la fotografía en blanco y negro esté familiarizado con las imágenes y las palabras de Ansel Adams. Davis parafrasea a Adams al describir dos tipos de trabajo fotográfico en un documental: trabajos externos y trabajos internos. Los primeros son trabajos por encargo para pagar las cuentas, y los últimos son trabajos propios para satisfacer el deseo interno. 

Davis ha hecho muchos trabajos asignados por sí mismo, gran parte en la costa central de California. Está de acuerdo con los científicos que consideran la costa oeste como el “Serengueti del Pacífico oriental”. La extensión de su patio trasero —Bahía de Monterrey a Bahía de Carmel, puntos al sur como Point Lobos y el tramo norte de Big Sur— proporciona una inspiración constante. Se aventura hasta Baja California y considera toda esta extensión de arrecife y su entorno pelágico adyacente como un organismo vivo interconectado.  

viejo amigo y compañero de buceo Capt. Phil Sammet
En esta imagen, mi viejo amigo y compañero de buceo, el capitán Phil Sammet desciende hacia un bosque de kelp gigante (Macrocystis pyrifera) en la Reserva Marina Estatal de Carmel Pinnacles (Carmel Pinnacles State Marine Reserve) en la bahía se Carmel, California. Los bosques de kelp gigante son un mundo de sombras dramáticas que funcionan bien para la fotografía en blanco y negro. El kelp gigante es la especie de algas marinas más grandes del mundo, y los tallos de kelp pueden crecer y superar los 30 metros (100 pies). Sostenido por pequeños sacos de gas (nematocistos), el kelp forma un espeso dosel que tapa del sol el arrecife que está debajo. Bucear en un bosque de kelp gigante me da la sensación de estar en una arboleda sumergida de secuoyas. Es difícil apreciar la inmensidad de estos tallos de kelp sin alguna referencia de tamaño. Aquí la silueta de Phil permite darse cuenta de la magnitud de la extensión de este espectacular arrecife. Estoy muy agradecido de que sea una reserva marina. ©CHUCK DAVIS.
primer plano de la punta apical de un alga gigante (Macrocystis pyrifera)
Tomé esta imagen en primer plano del extremo superior de un tallo de kelp gigante (Macrocystis pyrifera) en la isla Santa Rosa, parte del Santuario Nacional Marino de las Islas del Canal (Channel Islands National Marine Sanctuary) en California. Estaba buceando con Ernie Brooks después de que él me invitó amablemente para un viaje de reunión en su barco. Me ayudó generosamente a perfeccionar mi técnica de fotografía submarina en blanco y negro. Me convenció para que dejara mis luces estroboscópicas en la embarcación para el primer buceo y fotografiara con la luz disponible. Descubrí esta rama de kelp en aguas superficiales cuando comenzamos nuestro descenso, y de repente el kelp comenzó a brillar en el visor de mi cámara, y presioné el obturador. Cuando miré hacia arriba me di cuenta de que Ernie había abierto un pequeño orificio en el dosel de kelp e iluminó a mi sujeto para que pudiera fotografiarlo. ¡Gracias, Ernie! ©CHUCK DAVIS.
banco de sardinas en el Mar de Cortés
Fotografié este banco de sardinas en el mar de Cortés en Isla Las Ánimas, Baja California, México. Las sardinas estaban pululando por todo el arrecife mientras leones marinos y peces más grandes intentaban comerlas. Aunque el banco tenía miles de peces individuales, estaba transformándose y reaccionando a diversos depredadores como un enorme organismo con una sola mente y un solo sistema nervioso. Permanecimos en este lugar por varias horas y tomamos fotografías hasta las últimas horas del día, haciendo durar los últimos momentos de luz hasta que el sol casi se puso. En un punto algunos bagres (Squalius cephalus) más grandes se desplazaron rápidamente hacia el centro del banco, y reaccionó creando un orificio que se veía como un torbellino espiralado. Por solo un par de segundos estuve mirando hacia un túnel de sardinas, y presioné el obturador. ©CHUCK DAVIS.
grupo de tiburones de arrecife "dormidos" (Triaenodon obesus)
Fotografié este grupo de tiburones de arrecife de puntas blancas (Triaenodon obesus) “durmientes” en el relieve escarpado de una saliente de un arrecife volcánico profundo en Roca Partida, un pináculo en el archipiélago de Revillagigedo, México. El de 2018 fue un viaje de buceo memorable con un grupo de amigos extraordinarios para celebrar el cumpleaños 83 de Ernie Brooks. Los tiburones de arrecife de puntas blancas son nocturnos y tienden a dormir o hacer una pausa en salientes de arrecifes y cuevas durante el día. Los intrigantes patrones repetitivos de las aletas con puntas blancas de los tiburones contra sus cuerpos de color gris carbón llamaron mi atención. La iluminación era tenue en esta saliente del arrecife, pero capturé la imagen con esa poca luz disponible. Esta imagen sirve como mi declaración visual de que las aletas de los tiburones deben estar en los cuerpos de tiburones vivos, no en la sopa. ©CHUCK DAVIS.

Davis pasa la mayor parte del tiempo en algún buceo simplemente mirando y absorbiendo el rango de luz. No nada demasiado, pero encuentra fondos agradables y espera que aparezca un sujeto, ya sea una medusa o una foca común en el kelp. Tiene la suerte de vivir en un área donde los cuartos oscuros tradicionales aún abundan. Parece haber un resurgimiento del interés en las técnicas de revelado en cuarto oscuro, y las escuelas están enseñándolas nuevamente. Davis, que es un aficionado de la música jazz, pasa horas solo en el cuarto oscuro con Miles Davis sonando en los altavoces y solo un temporizador GraLab para medir el paso del tiempo. Es la antítesis de un flujo de trabajo digital frenético, y la disciplina, la destreza y la visión son evidentes en cada copia.  

Sus copias de arte han estado en exhibiciones especiales de la Ansel Adams Gallery, la Christopher Bell Collection Gallery, el Center for Photographic Art y el Instituto Brooks. Su trabajo también está incluido en el Museo de los Marineros (Mariners’ Museum), y es el autor y fotógrafo de Arrecifes de California (Arrecifes de California) publicado por Chronicle Books. Sus créditos de películas incluyen filmar en varias películas en IMAX, incluso Ring of Fire (Aro de fuego) (escenas de lava submarina), Whales: An Unforgettable Journey (Ballenas: un viaje inolvidable)The Greatest Places (Los mejores lugares)Amazing Journeys (Viajes extraordinarios), y En busca de los grandes tiburones, y dos películas en IMAX nominadas a los Premios de la Academia: Alaska: Spirit of the Wild (Alaska: el espíritu de la vida salvaje) y The Living Sea (El mar viviente) (escenas submarinas/marinas de la Bahía de Monterrey). Puede ver el trabajo de Davis en tidalflatsphoto.com


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© la revista - Q1 2023

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