Mexico’s Sardine Run

El tamaño de las bolas de sardinas puede variar de algunas docenas a más de mil peces.

Marlines y más en bahía Magdalena.

Si bien los marlines rayados (Kajikia audax) son más lentos que algunos de sus primos —los peces espada—, su velocidad de 80 km/h (50 mph) era bastante alta para mí. Intenté nadar junto a este bombardero furtivo del mar mientras trabajaba en una bola de peces para apartar sardinas individuales de la masa plateada.

While getting outpaced by sailfish and black marlin might be important to striped marlins trying to elude predation, they are so much faster than freediving humans that we don’t usually get close to one. But the Mexico sardine run isn’t normal circumstances, and the marlins aren’t swimming away. They are swimming around, over, under, and through a baitball. If you can stay with the baitball, you can stay with the marlins.

For this reason, underwater photographic encounters with marlins are now very popular in Mexico. It also helps that travel to Mexico is relatively easy, and the seasonal reliability of the sardine aggregations and the attendant predators provides a high probability of a successful encounter. It’s the wild ocean and not an aquarium, so there are no guarantees, but divers and dive operators have refined the protocols for finding baitballs. Sailfish appear off the coast of Isla Mujeres and Cancun from January through March, and striped marlins are accessible at Magdalena Bay on the west coast of Baja California Sur from November through January.

Small pelagic fishes (sardines, anchovies, and mackerels) travel within the California Current, and the timing and location of their congregations influence the upper trophic levels in the food web. The North Pacific Current splits near British Columbia — the Alaska Current runs north to Alaska, while the California Current travels southward along the West Coast to Baja California. The small pelagics in the California Current are sensitive to environmental changes such as El Niño, making them susceptible to any resulting water variations.

El fotógrafo Amos Nachoum nada cerca de la bola de peces con snorkel, mientras un marlín rayado mira su comida detenidamente.

Los investigadores han identificado tres ubicaciones principales a lo largo de la parte sur de Baja donde las sardinas desovan, ponen huevos, nacen y se desarrollan: Magdalena Bay, Golden Gate Bank cerca de Cabo San Lucas, y Finger Bank, a un monte submarino cerca de Todos Santos. La bahía Magdalena, que está protegida del océano Pacífico por las islas de barrera de arena deshabitadas Isla Magdalena e Isla Santa Margarita, se extiende 50 km (31 millas) (Bahía Magdalena) spans 31 miles along the western coast of the Mexican state of Baja California Sur. By autumn, the sardines have matured enough to attract large predators such as bonitos, striped marlins, Pacific sailfish, sea lions, and even Bryde’s whales.  

Encontrar una bola de sardinas sumergida en el mar abierto por casualidad es realmente poco probable. Los encuentros exitosos se producen cuando los buzos adoptan los mismos protocolos que los capitanes experimentados de las flotas de pesca deportiva, que navegan 24 a 32 km (15 a 20 millas) mar adentro y normalmente 64 a 80 km (40 a 50 millas) al sur de San Carlos. Las fragatas siguen a las sardinas, y nosotros seguimos a las fragatas. Ellas son nuestros ojos en el cielo.

Frigatebirds search for a meal by flying high enough to see through the water’s surface to the frenzied activity below. As the birds find the baitball, their flight posture changes, and they circle while skimming low over the water. We approach and see the disturbance on the water’s surface as the swarming sardines jump out of the water, creating shiny waves of spray and a cacophony of swishes and splashes as thousands of sardines seek to escape the striped marlins below only to be scooped up by the frigatebirds above. The sardines’ bad luck is our good fortune as we embark on an extraordinary dive adventure.

Una raya mobula sale a la superficie en la bahía Magdalena. 

“Go, go, go!” the divemaster screams at us. I jump into the warm water and search left, right, and below. The visibility is at least 80 feet, but I don’t see anything until a dozen or more striped marlins suddenly appear out of the blue. I continue swimming and kick harder in the direction the marlins are going.  Tracking the marlins is tiring, but I keep swimming, confident they know where they are going even if I don’t. Then at the edge of my visibility I see something big, round, and dynamic. 

A medida que acortaba la distancia, la esfera se fusionaba en una masa arremolinada y frenética de pequeños peces plateados. Los marlines ya estaban al ataque. Uno tras otro, los marlines jugaron una carrera hacia la presa, elevando sus aletas dorsales, con sus cuerpos emitiendo destellos plateados y azules y reflejando toques de color amarillo provenientes del resplandor de la tarde que se desvanecía. Se desplazaron a toda velocidad sacudiendo sus colas en dirección a la bola de peces y luego ejecutaron un giro extremadamente cerrado para cercar a las aterradas sardinas. La máxima potencia de sus temibles picos quedó a la vista mientras bisecaban la bola de peces y colisionaban con las indefensas criaturas.

I am glad digital photography doesn’t limit me to only 36 shots as film did. How could I possibly pace myself with all the constant action? Gratefully, I don’t have to, so I keep photographing the scene.

 You will see a range of cameras from smartphones to large digital single-lens reflex and mirrorless cameras. The action occurs in shallow water, and most shooters don’t need strobes …

Some sea lions join the hunt and help the marlins with corralling the sardines close to the surface to make feeding easier. The marlins are more cautious about attacking the baitball when the sea lions are around and search for space between the sea lions’ attacks, perhaps as a precaution to avoid breaking their fragile bills by dashing them against the sea lions.

A medida que más leones marinos llegan y comen sardinas hasta hartarse, los marlines se retiran para buscar otra bola de peces. Felizmente, hay muchas otras agregaciones de ese tipo en el mar abierto fuera de la bahía Magdalena. 

Se puede pensar que podría haber competencia entre buzos en apnea que desean ver a un marlín bajo el agua y los pescadores que quieren capturar a un pez picudo. Aunque bucear con marlines se ha vuelto cada vez más popular entre los apasionados de las actividades en el agua, no obstante, los dólares del turismo han beneficiado a la comunidad pesquera local de San Carlos. Muchos capitanes del lugar se unieron y crearon un sindicato. Los pescadores han recurrido al ecoturismo, a través del cual ganan más dinero que antes, pero ejercen menos presión sobre las poblaciones de peces picudos y, en definitiva, tienen más conciencia de la conservación y la sustentabilidad.

The area now has an influx of people from all over the world. The action attracts commercial and sportfishing yachts, television and movie productions, and pure nature lovers. You will see a range of cameras from smartphones to large digital single-lens reflex and mirrorless cameras. The action occurs in shallow water, and most shooters don’t need strobes, making for less resistance in the water and greater ease of getting in and out of the panga. During the peak season in November, half a dozen to a dozen vessels might be relatively nearby, but they won’t all be on the same baitball. 

Los operadores locales trabajan juntos en una cooperativa de turismo flexible y se comunican por medio de una radio marítima, e invitan a otros a compartir su buena suerte cuando encuentran una bola de peces prometedora. Con su mentalidad de colaboración, es casi seguro que todos los turistas que visiten el lugar regresen a casa con historias e imágenes para compartir. Los guías locales trabajan duro para capacitar a sus visitantes para acercarse a la bola de peces de manera segura sin ser invasivos. Los marlines se alejan cuando las personas se acercan demasiado a la bola de peces, por lo que el objetivo es observar sin presionar a la vida marina. 

Los operadores de pangas locales siguen protocolos de seguridad, lo que incluye permanecer en contacto por radio con su base de operaciones y entre sí, siempre regresar a la costa antes de que anochezca e informar cuando alguien abandona la zona de acción. En general, regresan al puerto juntas en una especie de flotilla al final del día, lo que resulta un acuerdo prudente para los barcos pequeños con un solo motor fuera de borda a 64 km (40 millas) de la costa.

El clima tiene un rol fundamental en los viajes de buceo a esta área remota con servicios de rescate limitados. Los operadores a veces suspenden sus viajes, en especial cuando hay vientos fuertes. En lugar de navegar a mar abierto, los capitanes optan por operar dentro de las aguas más protegidas de la bahía Magdalena. Si bien puede no ser el destino previsto, la bahía también puede ofrecer encuentros fascinantes. Una extensa zona de dunas de arena en la esquina noroeste de la bahía tiene elaborados canales de agua y un saludable hábitat de manglares. Hay una enérgica población de peces, cormoranes, pelícanos y otras especies de aves. Incluso puede llegar a ver un coyote o un águila calva. Este mundo maravilloso de manglares puede no ser el motivo que lo lleve a la bahía Magdalena, pero el tiempo que pase explorando las islas montañosas —Isla Magdalena e Isla Santa Margarita— lo inspirarán.

Desde noviembre hasta enero, las bolas de peces atraen a otras criaturas silvestres además de marlines, incluso tiburones tigre. Los tiburones tigre cambian el ambiente, por lo que debemos mantenernos atentos y tomar la precaución de apagar las luces de video brillantes. Los tiburones son bastante posesivos de la bola de peces, y nosotros somos respetuosos de nuestro lugar en la cadena alimentaria.

Capitanes de San Carlos operan veloces pangas para seguir a las aves, que los conducen hasta las bolas de sardinas y sus depredadores, los marlines rayados.
La isla de los Pájaros en el corazón de la bahía Magdalena es una colonia de cormoranes y pelícanos pardos.
Los miembros de una expedición a la isla de los Pájaros al amanecer
son recompensados al ver enormes bandadas de pelícanos.
Durante cada temporada, un grupo de orcas errantes en ocasiones visita la región.

A pod of orcas visits two or three times during a season, generating much excitement. While we were sitting on the panga a burst of rapid conversation lit up the airwaves. Several pangas left their baitballs to rendezvous with the fisher who spotted the orcas and alerted his buddies. It was extraordinary to swim for two hours with a pod of six transient orcas. One of the females carried a piece of shark meat in her jaw and brought it is close to the panga. After taking a few images of her above water, my team and I joined the pod in the water for a peaceful and nonthreatening encounter — an experience that will never leave me.

En noviembre y diciembre las ballenas jorobadas migran al sur hacia las aguas cálidas de Panamá y Socorro para socializar y dar a luz. Tuvimos la posibilidad de nadar con una madre y su cría varias veces. Esa misma temporada, otro equipo tuvo una experiencia extraordinaria donde nadaron con ballenas azules que migraban al sur hacia el mar de Cortés.

Los encuentros con rayas mobula cerca de la bahía Magdalena también son fantásticos. Cuando el mar estaba demasiado agitado como para navegar hasta el área de las sardinas y el viento había dispersado las bandadas de fragatas, nuestro experimentado capitán sugirió que nos aventuráramos mar adentro. Después de buscar chorros de ballenas durante una hora o dos horas, alguien vio a una raya mobula que salía a la superficie.

That’s one thing about the Mexican sardine run — it pays to be flexible. Whatever you thought you might photograph in the morning may not be the images you end up editing at the end of the day. Despite the change in plans, the massive school of mobulas made us very happy.

 Bryde’s whales can engulf almost an entire baitball at once.

Our final notable encounter on this trip was with a Bryde’s whale. Although they are smaller cetaceans, slightly shorter and lighter than humpbacks, Bryde’s whales still take your breath away. The whales may quietly arrive while you are focused on a baitball or darting marlin. With their giant mouths gaping wide, they surprisingly swoop in and engulf almost all the baitball at once.

If you don’t mind getting up a bit early, you can head out to sea at 5:30 a.m. to see the sunrise over Bird Island. You won’t regret it. The island can accommodate thousands of cormorants and pelicans.

Al ver algunas de las imágenes de mi dron tomadas desde una altura suficiente sobre la isla para evitar molestar a las aves más abajo, me di cuenta de que la isla tiene forma de corazón. Solo entonces descubrí el corazón simbólico de la bahía Magdalena, rebosante de vida tanto en la superficie como bajo el mar.


Cómo bucear en este lugar

 

Los leones marinos a menudo pueden unirse a los marlines que estén atiborrándose de una bola de peces.

Cómo llegar: hay vuelos disponibles a Loreto, La Paz y Los Cabos. Consulte a su operador de turismo respecto al transporte en camioneta o el alquiler de automóviles desde el aeropuerto hasta San Carlos. El mejor momento para viajar a la bahía Magdalena es de noviembre a enero.

Alojamiento: San Carlos tiene varios hoteles básicos que oscilan entre los USD 50 y los USD 100 por noche. Todos son seguros y limpios, y la comida y la bebida mexicana de las cantinas locales son deliciosas.

Operadores de buceo: una cooperativa de pesca local ofrece actividades de buceo desde tierra en pangas de 7,6 metros (25 pies) con motores fuera de borda. Los operadores regionales dirigen embarcaciones de vida a bordo y sus cronogramas varían por temporada y preferencia.

Equipo: lleve al menos una máscara, aletas y un snorkel. El uso de aletas para buceo en apnea no es obligatorio, pero serán más eficaces para aquellas personas con un aleteo potente. Es bueno tener una chaqueta impermeable y resistente al viento, una chaqueta polar abrigada, protector solar y gafas de sol. 

Fotografía: All kinds of cameras will give you amazing images. Telephoto lenses are good for topside photos. There is such a wealth of photo opportunities you’ll want something to capture the scene. For underwater photography, plan for wide-angle to superwide lenses. You won’t need strobes. 


Explore más

Watch a video of Amos Nachoum’s expedition to see striped marlins in Mexico.

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