Triton Bay

Los pargos pinjalo (Pinjalo lewisi) delgados se desplazan en grupo sobre un colorido arrecife de coral donde se desarrollan corales blandos, crinoideos (también llamados lirios de mar) y corales duros. BRANDON COLE.

Kingdom of the Fishes

TRITON BAY, INDONESIA, fue uno de los últimos lugares que visité antes del inicio de la pandemia de COVID-19. Al mirar atrás, parte de mí desearía haber estado allí en lugar de en casa cuando el mundo se revolucionó y hacer un viaje de buceo internacional se volvió casi imposible.

Un período sabático extendido en el medio de animadas hordas de peces y paisajes de coral extremadamente coloridos habría sido terapéutico. Tener el océano para ti solo —o, más precisamente, sentir que eres el único ser humano en kilómetros y que la vida marina te supera en número infinitamente— fue lo que me llevó desde el principio a este punto remoto en los parajes salvajes de Papúa Occidental.

Con Indonesia finalmente abierta para viajar otra vez, es un excelente momento para dar una gran zancada en estas aguas repletas de peces que circulan mucho más allá de la corriente principal. ¿A qué distancia? Volé más de 11.265 kilómetros (7.000 millas) desde la ciudad insular de Spokane, Washington, para sumergirme en estos mares recorridos por corrientes y repletos de criaturas. Su kilometraje puede variar, pero a menos que viva en el este de Indonesia, puede esperar un largo viaje para llegar a Kaimana, la puerta de acceso de la región de Triton Bay. No obstante, una vez que me sumergí, mi agotamiento desapareció de inmediato.

Triton Bay (abajo izquierda) ofrece algo para todo el mundo, desde este pequeño
Brock’s nudibranch (abajo derecha) nudibranquio Moridilla brockii (abajo derecha) hasta enormes tiburones ballena (arriba). BRANDON COLE

PECES GRANDES, PECES PEQUEÑOS

En mi primer día en Triton Bay, nadé con tiburones ballena, que resultaron ser un estimulante efectivo y emocionante. El encuentro fue cortesía de pescadores locales, que tienen una fascinante relación simbiótica con los enormes elasmobranquios. Cada noche, con ikan puri —pequeños peces similares a las anchoas— como objetivo, los pescadores lanzan redes desde sus embarcaciones cerca de Namatota Island. Temprano a la mañana siguiente arrastran redes repletas de peces cebo, y uno o dos tiburones ballena hambrientos a menudo persiguen el resplandeciente trofeo atrapado. Algunos tiburones consiguen extraer los diminutos peces de las redes. Otros son más civilizados y esperan con la boca abierta para que les lancen un puñado de la pesca.

Nuestro centro turístico les paga a los pescadores para compensar la pérdida de peces que donan a los tiburones. Esta remuneración también es un agradecimiento por permitir que afortunados como nosotros buceen cerca de los bagans, los barcos pesqueros con amplias plataformas de entramado de bambú. Los científicos también se benefician de este singular autoservicio para tiburones, que les permite etiquetar y monitorear a los tiburones ballena que visitan el lugar y saber más sobre sus cantidades y patrones de movimiento. La valiosa información obtenida a través de esta investigación contribuye a los esfuerzos de conservación.

Pasé la totalidad del buceo de una hora sobrecogido por dos tiburones ballena de unos 5,5 a 6,1 metros (18 a 20 pies) de largo, uno de los cuales acogía a un escuadrón de rémoras. Desde la perspectiva de un fotógrafo, fue como lanzar peces a un barril en comparación con los demonios de la velocidad que había visto en otros lugares. Estos tiburones ballena no tenían ningún apuro por irse a ninguna parte. Simplemente querían disfrutar de un bocadillo tranquilamente debajo del bagan, lo que hizo que fuera sorprendentemente simple acercarme con mi objetivo ojo de pez.

Los jardines de coral superficiales y las pendientes cubiertas de rocas están entre los puntos más llenos de peces que he explorado en Indonesia, en todo el Triángulo de Coral y, de hecho, en cualquier parte del mundo.

Fotografiar a estos gigantes fue más sencillo que con los caballitos de mar pigmeos, otra superestrella de Triton Bay, aunque en el extremo opuesto del espectro de tamaño. Vimos cuatro especies diferentes en un punto llamado Tangga en el lado este de Aiduma Island. Nuestro guía —con su ojo agudo— hizo el descubrimiento y me las señalaba pacientemente cuando yo las perdía de vista repetidas veces mientras colocaba mi cámara frente a mi máscara. Su camuflaje era tan brillante y su tamaño tan pequeño —las especies de Pontoh y Satomi parecían microscópicas— que quedé completamente abrumado. Mi autoestima decayó drásticamente hasta que caballitos de mar de Bargibant mucho más grandes y menos astutos —tanto amarillos como rosados— aparecieron elegantemente.

Con la atmósfera que se estaba generando, nos desplazamos por las pendientes del arrecife hasta un amable caballito de mar pigmeo de Denise de color naranja y una de sus variantes de Santa Claus que vivía en una gorgonia de color carmín a una profundidad de 17 metros (55 pies). Con protuberancias blanquecinas en su cuerpo rojo, este caballito de mar miniatura se desplazaba por su territorio, pasando torpemente por el bosque de tentáculos de un posadero de pólipos de color azul y blanco al siguiente.

Durante este buceo y las demás sesiones fotográficas con caballitos de mar pigmeos de este viaje, solo éramos unos pocos en el agua en lugar de las docenas de buzos —a veces avasallantes— haciendo fila que he experimentado en otros destinos. Con las minúsculas celebridades no completamente agobiadas por admiradores, las oportunidades de búsqueda de pigmeos relajadas e impresionantemente productivas que ofrece el área de Triton Bay son motivo suficiente para aventurarse allí.

Estos coloridos corales blandos (Dendronephthya sp.) son organismos filtradores y atrapan pequeños trozos de plancton en el agua circulante.

BRANDON COLE

UN PUNTO INTERMEDIO

La mayoría de nuestros buceos de la semana fueron en Iris Strait, que se extiende de norte a sur entre Triton Bay en el territorio continental de Papúa Occidental y Aiduma Island. Fuertes corrientes mueven abundante fitoplancton y zooplancton hacia arriba y hacia abajo por el estrecho, y abastecen la cadena alimentaria para todos los residentes del arrecife. Los jardines de coral superficiales y las pendientes cubiertas de rocas están entre los puntos más llenos de peces que he explorado en Indonesia, en todo el Triángulo de Coral y, de hecho, en cualquier parte del mundo. No es de extrañar que la incipiente industria del turismo de buceo del lugar proclame la regencia de Kaimana el “reino de los peces”.

Batu Dramai, situada a 30 minutos en barco desde el centro de buceo, es una roca (batu) en la abertura sur de Iris Strait. Al estar expuesta a las inclemencias del clima, a veces se vuelve inaccesible, pero si tiene la oportunidad, no debe perderse de visitar este lugar. Buceamos allí dos veces, y en ambas oportunidades entramos con un roll hacia atrás y caímos justo en medio del frenético y fantástico ajetreo de los peces. Bancos de fusileros se desplazaban en todas direcciones, pasaban a peces cirujanos más lentos y eran sobrepasados por jureles más veloces. Cientos de pargos Pinjalo de color plateado y escarlata avanzaban por el tráfico y se desplazaban en formaciones cerradas trazando un arco sobre corales de mesa, arbustos de coral blando y crestas rocosas donde crinoideos de color verde amarillento neón desplegaban sus brazos viscosos para alimentarse. Fornidos jureles gigantes en busca del almuerzo perseguían a peces más pequeños. Estaciones de limpieza atendidas por lábridos limpiadores azules hacían una labor rápida y enérgica, prestando servicio a ángeles, besucones y meros. Debajo de una saliente, un tiburón alfombra teselado con una barba desaliñada observaba a las criaturas que pasaban nadando frente a él, aparentemente feliz de no gastar la energía necesaria para unirse a la contienda.

Aquarium en Saruenus Island, es otro punto espectacular donde la corriente estimula la vida marina, especialmente los organismos filtradores inmóviles que esperan la entrega de plancton para alimentarse. Corales blandos multicolores cubrían rocas tan grandes como nuestro bungalow. Con gran parte del increíble paisaje a solo 3 a 6 metros (10 a 20 pies) de profundidad, los rojos, naranjas y amarillos furiosos eran grandiosamente brillantes. Grupos de tunicados de color púrpura, hidroides plumosos, lirios de mar rayados y montículos de corales de copa de color rosado compartían el resplandeciente espacio con los corales blandos. Peces cebo y anthias se amontonaban junto a nosotros.

El endemismo es emocionante para los adictos a los peces como yo. Uno de mis viejos libros de texto de biología marina lo describía como “restringido en distribución geográfica a un área o región”. Generalmente digo “que no se encuentra en ninguna otra parte...”

Seguí a peces ángel de anillos azules por 15 minutos mientras arrancaban algas y esponjas. Quería desesperadamente una imagen mejor y más nueva de este impresionante pez, así que mayormente ignoré a otras especies de mi lista de deseos (incluso un atrevido mero jorobado y dos cardenales oscuros) que hacían su mayor esfuerzo por distraerme.

Little Komodo está al lado y a menudo se combina con Aquarium cuando la corriente coopera y los guías de buceo dan luz verde. Mientras hacía snorkel y liberaba gases, trabajé en imágenes divididas encuadrando el escarpado carso y la selva verde de la isla con corales blandos florecientes a solo centímetros debajo de la superficie. Una combinación tan inusual y fotogénica ha sido una rareza en mis viajes a otros lugares, pero las dramáticas vistas son algo corriente en esta esquina inadvertida de Indonesia.

Arriba, en el sentido de las agujas del reloj desde arriba a la izquierda: Un joven pez murciélago de cara roja (Platax pinnatus) se desliza entre coloridos crinoideos que se proyectan desde el arrecife. • Este mero carpintero (Paracheilinus nursalim) macho de 7,6 (centímetros) se luce para las hembras como parte del comportamiento de cortejo. • Esta dramática imagen dividida muestra la isla cubierta de selva por encima de la línea de flotación y coloridos corales blandos en el arrecife debajo. • El caballito de mar pigmeo de Denise (Hippocampus denise) tiene menos de 2,5 centímetros (1 pulgada) de largo y vive en abanicos de mar púrpura, donde a menudo está bien camuflado.. Todas las fotos de arriba son de BRANDON COLE

EXCEPCIONAL Y EXTRAORDINARIO

El endemismo es emocionante para los adictos a los peces como yo. Uno de mis viejos libros de texto de biología marina lo describía como “restringido en distribución geográfica a un área o región”. Generalmente digo “que no se encuentra en ninguna otra parte” cuando estoy cenando con compañía mixta. Además, una explicación científica puede no hacer que alguien abandone su comida, corra hasta la playa, se coloque el equipo y se sumerja en la oscuridad para observar un elasmobranquio Hemiscyllium henryi deambulando. Pero mencioné a un tiburón manchado desplazándose por un arrecife de coral, y es mucho más probable que todos se vayan corriendo de la mesa.

Eso fue exactamente lo que sucedió cuando vi a un tiburón caminante de Triton Bay (Hemiscyllium henryi) después de correr a toda velocidad hasta la playa. Otros tiburones caminantes en el este de Indonesia, Papúa Nueva Guinea y el norte de Australia tienen un aspecto similar, pero esta especie específica está solo aquí. Este reptador nocturno ocelado y serpentino es un motivo más para tomar un vuelo y cruzar el mundo hasta Triton Bay.

Docenas de especies endémicas merodean en las aguas locales, incluido el mero carpintero Paracheilinus nursalim recientemente descubierto, una criatura encantadora que me hizo llorar, tanto de alegría como de frustración. Cuando lo invade el deseo de impresionar a su harén, el desenfadadamente hermoso macho de 8 cm (3 pulgadas) despliega su deslumbrante coloración iridiscente y sus aletas puntiagudas mientras se mueve en todas direcciones a toda velocidad.

Este animado cortejo acrobático se produce todos los días al atardecer, cuando la iluminación es lo suficientemente romántica como para experimentar dificultades con el enfoque automático de la cámara. Es una presentación fantástica pero fugaz. Para alguien que no ha sido bendecido con reflejos de la vista, mente y dedos extremadamente rápidos, es un comportamiento extraordinariamente difícil de capturar con la cámara. Este intento hizo que incluso mi labor con los caballitos de mar pigmeos pareciera una tarea fácil. Mientras otros huéspedes se relajaban junto a la playa, yo me torturé por casi cinco horas a lo largo de tres buceos en un arrecife del centro turístico, admirando y maldiciendo a los meros carpinteros en la misma medida mientras presionaba intensamente el obturador cientos de veces. Si bien solo siete de las fotos estaban enfocadas, todas las imágenes del drama de la vida real que quedaron en mi mente eran perfectas.

¿Qué sucede, biológicamente hablando, en estos mares cálidos de color verde azulado? Es de pleno conocimiento que esta parte del planeta tiene una biodiversidad marina increíble. El Triángulo de Coral tiene más de 2.000 especies de peces de arrecife, casi 600 corales y una variedad aparentemente infinita de invertebrados. La provincia de Papúa Occidental en el este de Indonesia —Triton Bay y Raja Ampat específicamente— es el centro de ese triángulo, el epicentro de lo que algunos científicos han llamado una “fábrica de especies”.

Gerald Allen, PhD, una de las autoridades más destacadas del mundo en lo que se refiere a peces tropicales y un pionero del biodescubrimiento en Triton Bay, registró 330 especies de peces diferentes durante un solo buceo allí. Esa misma expedición reveló el primer vistazo de 20 especies de fauna marina nunca antes vista.

Aún se está investigando qué es exactamente lo que provoca una producción tan prolífica de nuevas formas de vida. Es muy probable que haya muchos factores involucrados. La geografía influencia la biología, por lo que el aislamiento de esta región juega un papel importante en el endemismo y la especiación a través de la evolución. Muchos microhábitats marinos diferentes están relativamente cerca unos de otros, lo que da lugar a muchos nichos ecológicos. Estas aguas también son una intersección importante para larvas de peces e invertebrados que se desplazan a la deriva. También es posible que la salsa secreta tenga ingredientes adicionales. Este es un caldero de creación como ningún otro.

Un tiburón alfombra teselado (Eucrossorhinus dasypogon) descansa en el fondo debajo de un coral de mesa. Esta especie de tiburón alfombra —que tiene la capacidad de camuflarse— tiene una franja de colgajos de piel o flecos ramificados tentaculares alrededor de su boca. BRANDON COLE.

INMERSIÓN Y DESPLAZAMIENTO PAUSADO

Durante toda la semana en Triton Bay hice referencia frecuente y frenéticamente a guías de identificación de vida marina. La exploración de puntos de buceo en lodo me permitió documentar un reparto de figuras diferente y reforzar mi propia lista de vida de lo que se puede ver en estado salvaje en este lugar.

Froggies, situado en un pasaje serpenteante, escarpado y con paredes de piedra caliza en el flanco este de Iris Strait, tenía una visibilidad brumosa de 4,6 metros (15 pies), pero era el hogar de abundantes criaturas. Merodeando justo por encima del fondo inclinado de sedimento fino y tostado, buscamos cuidadosamente desde los 6 metros (20 pies) hasta los 18 metros (60 pies) y fuimos generosamente recompensados con camarones Tozeuma gobios biocelados, medusas invertidas y cangrejos decoradores haciéndose pasar por palos, matas de algas y rocas móviles. Si tuviera que elegir un favorito de este buceo, sería el camarón tigre espinoso que es más pequeño que una tarjeta de memoria micro SD.

En Jack’s Spot, me perdí a las ostentosas sepias y los pulpos fotogénicos (Wunderpus photogenicus) que los afortunados registraron mientras yo estaba librando una batalla con mi némesis Nursalim, pero sí pude disfrutar de un encuentro con una sepia mazuda (sepia latimanus) que me hizo el gesto universal de “vengo en paz” con dos tentáculos. O quizás quiso decir “llévame con tu líder”. Había blénidos diente de peine, blénidos estrellados, diminutos peces ballesta y dragoncitos.

Estaba encantado de incorporar criaturas a mi colección de imágenes de nudibranquios, incluso dos Halgerdas apareándose, tres Halgerdas, three mating Chromodoris, apareándose e imágenes en solitario de seis especies más haciendo lo suyo. Mi registro de 37 especies de nudibranquios en una semana no estuvo nada mal, aunque mi competencia lo eclipsó. El fanático buscador de nudibranquios que compartía nuestra embarcación me superó con 65. En los ocho viajes a Triton que he hecho hasta el momento, ha registrado más de 150. Se ha confirmado la presencia de más de 200 especies de nudibranquios deambulando por estas zonas, así que ambos aún tenemos trabajo por hacer.

El festival de fotografía macro continuó en el lado oeste del estrecho a lo largo de las diminutas paredes de Kira Kira. La gran cantidad de puntos destacados incluyó camarones emperadores yendo de aventón en pepinos de mar, ornamentados peces pipa fantasma ocultos en crinoideos y un joven besucón contoneándose espásticamente boca abajo. No pude despegarme de la pareja de camarones arlequín que se alimentaban macabramente de una estrella de mar que habían desmembrado hábilmente con sus enormes pinzas con manchas azules.

Un paisaje marino al estilo de Dr. Seuss con corales de cuero ondulados, corales látigo espiralados, corales de abanico y corales árbol blandos, altos y de copa roja proporcionaba un fondo encantador a una profundidad de 14 a 18 metros (45 a 60 pies) para capturar fotos de peces cocodrilo y peces león en Engine PointNuestro guía se ganó mi eterno terima kasih (gracias) cuando me mostró a un joven pez murciélago de cara roja, de color negro sólido con un borde naranja. Su hipnótica danza de un lado para otro con las aletas en movimiento capturaba el espíritu y la elegancia de un bailador de flamenco.

Un regreso a Tangga me brindó tiempo con criaturas que no había fotografiado cuando estaba dedicado a la misión imposible de capturar caballitos de mar pigmeos, como, por ejemplo, caracoles husillo, bancos de peces gato, un pez lineado diadema y nudibranquios alimentados por energía solar. Percas enanas, corales de abanico púrpura y un pez sapo púrpura exhibiendo su señuelo de pesca completaron la visita. 

ESPECTÁCULO DE CORAL

Magnífica vida macro inunda la mayoría de los treinta y tantos puntos de buceo dentro del impresionante alcance del centro turístico en Aiduma Island. Un buzo dedicado a la búsqueda de exóticos liliputienses puede mantener su cabeza apuntando hacia abajo a la arena o el exuberante coral y disfrutar profundamente una semana entera sin moverse más de 15 metros (50 pies). Por otra parte, puede observar exclusivamente hacia arriba y hacia afuera en busca de inmensas vistas panorámicas repletas de color y un diluvio de peces. Triton Bay se destacó por ofrecer ambas experiencias.

Christmas Rock fue nuestro último punto de buceo. Era el cumpleaños de mi esposa y ella quería celebrar. El nombre de este punto parecía un buen augurio. Nos lanzamos con una entrada hacia atrás a las aguas espumosas y nos desplazamos a toda velocidad hacia abajo a través de una nube brillante de un millón de anchoas y luego hicimos una pausa detrás de un afloramiento a los 7,6 metros (25 pies) para recuperar el aliento. El viento marino estaba soplando y quería llevarnos de paseo.

Nos lanzamos hacia la corriente, giramos para aletear contra ella, y miramos hacia arriba. Había arbustos de coral negro por todas partes, que brotaban de la parte superior de peñascos y caían en cascada hacia barrancos. Algunas marañas eran de color blanco cristalino y escarchado; otras tenían un tono caramelo o dorado brillante. Corales blandos amarillos con las puntas de color rojo frambuesa emanaban del arrecife como el final de un espectáculo de fuegos artificiales. Había conjuntos de corales de copa de color naranja, árboles de corales de copa de color verde y crinoideos gloriosamente cromáticos. Las capas y más capas de texturas contrastantes y colores descontrolados ciertamente eran un espectáculo de coral.

¡Y los peces! Había fusileros de color azul eléctrico, pargos cola amarilla, peces cardenal, peces limpiadores y damiselas, conjuntamente con chivos, peces de cristal, peces estandarte escolar y peces ángel. Esta actividad era un estofado de peces en plena ebullición. Allí no había ningún banco organizado. Estaban todos mezclados en una masa agitada y en constante movimiento de olas de peces que chocaban unos con otros, frenéticos y energéticos. Y la corriente nos arrastraba a través de ellos.

Fui al reino de los peces para integrarme por completo a la vida marina a mi alrededor. Quería desaparecer en multitudes caóticas de aletas y escamas disparándose y arremolinándose bajo las olas. Es curioso cómo funciona: vas a un destino lejano para perderte y, al hacerlo, te encuentras a ti mismo.


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Cómo bucear en este lugar

Cómo llegar: Triton Bay, situada en la provincia de Papúa Occidental en el este de Indonesia (antes denominada Irian Jaya), está apartada; llegar allí requiere tiempo y esfuerzo. Actualmente, la mejor ruta desde América del Norte consiste en volar a Yakarta y tomar una conexión a Kaimana a través de Sorong o Manokwari. Otra opción es usar Bali como su acceso internacional en lugar de Yakarta, pero por lo general eso supone uno o dos vuelos más y a veces una estancia nocturna. Puede esperar cargos por exceso de equipaje, y normalmente se requiere pagar en efectivo en la moneda local (rupia indonesia). Los horarios de vuelos, las rutas e incluso qué aerolíneas ofrecen vuelos a Kaimana cambian con frecuencia, y puede ser difícil reservar vuelos directamente desde América del Norte. Es posible que el centro turístico o la embarcación de vida a bordo con la que bucee pueda asesorarlo bien con respecto a opciones de vuelos y reservas.

Condiciones: la temporada de buceo de Triton Bay se extiende de octubre a mayo. La época de monzones en el este de junio a septiembre generalmente no se recomienda para bucear debido al clima y las condiciones de buceo mediocres. La temperatura del agua normalmente se encuentra entre los 27 y los 29 °C (80 y 85 °F) durante la temporada de buceo. La visibilidad habitualmente es de 7 a 12 metros (25 a 40 pies), pero la claridad del agua puede variar ampliamente de aproximadamente 4,6 a 18 metros (15 a 60 pies) dependiendo del punto en particular, la cantidad de escorrentía de lluvia de los ríos del territorio continental y la presencia o ausencia de una corriente ascendente localizada.

La temperatura del aire ronda los 29 °C (85 °F). Puede esperar algo de lluvia durante su visita. Las corrientes, que a veces son intensas, son comunes en algunos puntos de buceo. Los divemasters experimentados eligen puntos según las condiciones de las corrientes y los intereses y niveles de habilidades de los huéspedes. Aunque la mayoría de los puntos de buceo de Triton Bay se encuentran a profundidades de tan solo 4,6 a 18 metros (15 a 60 pies), contar con una cobertura contra accidentes de buceo debe considerarse obligatorio debido a la lejanía del destino. Manado y Ambon tienen cámaras hiperbáricas, pero ambos lugares se encuentran muy alejados, por lo que debe procurar bucear de manera segura y conservadora.

Otra información de viaje: Triton Bay tiene un solo centro turístico de buceo en tierra, y en ocasiones algunas embarcaciones de vida a bordo visitan la región. En Papúa Occidental hay malaria, por lo que debe llevar repelente para mosquitos y ropa apropiada. Consulte a su médico sobre opciones profilácticas. La electricidad en la región es de 220/230 voltios 50Hz con tomas tipo C o F de dos pines. Las señales de teléfono celular y W-Fi probablemente son muy limitadas. Visite bali.com/visa-indonesia-entry-requirements-bali.html para obtener información sobre los detalles de visa actuales. En la actualidad, Indonesia ofrece una visa al llegar a ciudadanos de muchos países (incluso Estados Unidos y Canadá) que se queden en el país menos de 30 días. AD

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© Alert Diver — Q3 2022

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