Historia de un caracol

Un buceo con snorkel cerca de East End, Gran Caimán, produjo el descubrimiento de un caracol en las aguas superficiales.

¿Qué sucedió con el caracol reina?

UN ANIMAL COMESTIBLE Y LENTO que vive en aguas claras y poco profundas no tiene muchas posibilidades de sobrevivir hoy en día. Los caracoles, en concreto el caracol reina, solían estar muy extendidos por los Cayos de Florida y el Caribe. Aunque la reina sigue siendo un poderoso símbolo de estos lugares, las poblaciones de este caracol están disminuyendo hasta niveles preocupantes. 

A pesar de la existencia de normas de pesca en la mayor parte de su área de distribución, el número de caracolas reina es ahora tan bajo que en septiembre de 2022 la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) propuso su inclusión en la lista de especies amenazadas de la Ley de Especies en Peligro. 

¿Qué le sucedió a su antigua majestad? ¿Y qué se puede hacer para traerla de vuelta?

Ciclo de vida 

Con una esperanza de vida de 40 años y una madurez reproductiva tardía (entre los cuatro y cinco años), los caracoles reina son especialmente susceptibles a la sobrepesca. Alcanzan una longitud de aproximadamente 30 centímetros (12 pulgadas) hasta que empiezan a ser capaces de reproducirse, y luego su espesor continúa aumentando. Generalmente, un caracol reina con una concha gruesa y acampanada representa a un adulto sexualmente maduro, pero el único método confiable para determinar la madurez es un examen de las gónadas. 

Machos y hembras necesitan estar en contacto físico para reproducirse, y el movimiento medio de la caracola, de sólo unos metros al día, contribuye a su baja densidad de población. Las investigaciones de la NOAA indican que el 69% de los países del Caribe tienen poblaciones de caracolas por debajo de la densidad mínima de adultos necesaria para favorecer el apareamiento, que es de 100 caracolas por hectárea. 

Las hembras ponen una masa de huevos que puede contener hasta medio millón de huevos, pero solo uno en 8 millones de huevos llegará a la madurez. Una vez fertilizados, los huevos eclosionan y se convierten en larvas que nadan libremente y que las corrientes dispersan. Después de una a tres semanas se entierran en la arena en un hábitat de criadero como lechos de pastos marinos superficiales, donde permanecen un año antes de emerger como caracoles jóvenes. Los adultos en proceso de maduración luego migran a hábitats más profundos de arena gruesa y escombros. 

La duración de la temporada de reproducción de los caracoles reina varía en toda la región, pero tiene lugar entre marzo y octubre, con un pico de reproducción durante la época con las temperaturas más cálidas del agua. Después de aparearse, los caracoles regresan a sus zonas de alimentación. 

concha reina
Un caracol reina yace inalterado en Snapper Ledge, Cayo Largo. Stephen Frink
Dos ensaladas de caracolas de las Bahamas
Los caracoles son un alimento básico en todo el Caribe, a menudo servido como ceviche o ensalada de caracol de Bahamas.

Pesquerías

La concha reina es un blanco fácil que se explota desde hace miles de años. A pesar de sus intentos de ocultar el bonito tono rosado del interior de su concha con un caparazón exterior parduzco a menudo cubierto de algas, es bastante fácil verlas en el fondo del océano, en las claras aguas tropicales donde residen. 

También son fáciles de capturar. Mientras que unos pescadores usan palos largos con anzuelos para extraer los caracoles, la mayoría simplemente las recolecta con la mano. Los caracoles se mueven lentamente y viven en aguas superficiales rara vez a más de 30 metros (100 pies) de profundidad, por lo que los buzos deportivos pueden acceder a ellos con facilidad. 

La demanda de caracolas es alta. Sus usos han variado a lo largo de los años y las regiones. En Florida, las conchas se recolectaban originalmente como curiosidades, pero en 1965 la ley obligó a los pescadores a utilizar la carne junto con la concha. En todo el Caribe, los caracoles siempre han sido un alimento básico: su carne se cocina en guisos, se fríe en buñuelos o caracoles rotos, se añade a la sopa de pescado y se sirve fresca en ceviche o ensalada. Las conchas se han utilizado como herramientas, instrumentos, joyas, material de construcción y decoración. 

Los caracoles reina son una de las especies de los recursos pesqueros más importantes del Caribe, solo superados por la langosta espinosa. La pesca de caracoles respalda a aproximadamente 20.000 pescadores, la mayoría de los cuales proviene de familias de pescadores de caracoles. A medida que las poblaciones de caracoles disminuyen, los pescadores deben alejarse más de sus hogares y sumergirse más profundo para lograr su captura, lo que aumenta sus gastos y su riesgo de seguridad. 

Con menos caracoles disponibles, la caza furtiva ha aumentado y más criaturas capturadas no cumplen con las restricciones de tamaño. Un estudio reciente realizado a lo largo de dos décadas en las Bahamas demostró que el tamaño de las conchas de los caracoles que los pescadores descartaban en áreas de alta presión pesquera estaba por debajo del tamaño legal permitido para la recolección. Estos resultados indican que hay menos caracoles de tamaño legal disponibles para que los pescadores recolecten.

Regulaciones 

Cuando las poblaciones de caracoles comenzaron a mostrar signos de estrés por la sobrepesca en la década de 1970 se implementaron diversas tácticas de gestión, pero varían ampliamente en los más de 30 países que proporcionan algo de protección a los caracoles. En general, las estrategias de gestión incluyen restricciones de tamaño, temporadas cerradas, áreas protegidas, cuotas de recolección y restricciones de equipos (por ejemplo, el equipo de buceo no está permitido en algunos países). 

El sur de Florida tiene los niveles de gestión más estrictos; las pesquerías comerciales de caracoles reina cerraron en Florida en 1976 y las pesquerías deportivas lo hicieron en 1986. En 1992 la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (Convention on International Trade in Endangered Species of Wild Fauna and Flora, CITES) registró al caracol reina en su Apéndice II, lo que indica que el comercio internacional puede amenazar las especies sin no se controla. Bajo el tratado de la CITES, la exportación de carne o conchas de caracol requiere un permiso.

A pesar de estos esfuerzos, las poblaciones de caracoles reina han continuado disminuyendo. Algunas estrategias de gestión son inefectivas porque se basan en información obsoleta, limitada o incorrecta sobre el ciclo de vida de los caracoles. El uso del largo de concha en las restricciones de tamaño, por ejemplo, no es efectivo; el grosor de los labios es un mejor indicador de la madurez sexual. 

Muchos países caribeños utilizan temporadas de veda, pero su calendario no siempre coincide con el ciclo vital de la concha. La temporada de la langosta, por ejemplo, determina la temporada de veda de la concha en Jamaica para permitir dos temporadas distintas con poco solapamiento, de modo que los pescadores puedan tener acceso a los recursos durante todo el año. Y algunos gobiernos han establecido zonas protegidas basándose en las preferencias de los usuarios, en lugar de restringir explícitamente el acceso a las zonas de cría o reproducción de los caracoles.

La normativa sólo es eficaz si se cumple y se hace cumplir. La captura ilegal y no declarada es un problema constante en todas las regiones. En 2014, el Servicio Nacional de Pesquerías Marinas de la NOAA rechazó la inclusión de la concha reina en la Ley de Especies Amenazadas, pero ahora están revisando su situación de nuevo y deben tomar una decisión final en septiembre de 2023. Las repercusiones económicas de la inclusión del cobo rosado en la lista de especies amenazadas podrían perjudicar a los países caribeños que exportan cobos con regularidad.

Calidad del hábitat

Cada etapa vital de la concha reina -larval, juvenil y adulta- tiene unos requisitos de hábitat específicos, y su calidad es importante para la supervivencia. Actividades humanas como el dragado y las escorrentías afectan negativamente a la reproducción de las caracolas. 

A finales de la década de 1990 y principios de la de 2000 científicos descubrieron que los caracoles que estaban cerca de la costa de las aguas de los Cayos de la Florida eran físicamente incapaces de reproducirse porque sus gónadas nunca se habían desarrollado completamente, pero las poblaciones alejadas de la costa se reproducían como se esperaba. Cuando recolectaron caracoles de las aguas costeras y los colocaron más lejos, comenzaron a reproducirse normalmente en unos meses. Por otra parte, los caracoles que estaban lejos de la costa y se acercaron a las aguas costeras rápidamente perdieron la capacidad reproductiva. El cinc, el cobre o incluso los pesticidas para el control de mosquitos presentes en las aguas costeras se encuentran entre los posibles responsables.

¿Por qué nos importa?

Los caracoles reina son un componente ecológico importante del ecosistema marino del Caribe. Como herbívoros, los caracoles reina comen desechos, diatomeas y algas. Los caracoles son una presa para animales que tienen su propio nicho, incluso tiburones nodriza, pulpos, caracoles rojos, peces puercoespín, tortugas marinas y cangrejos. La pérdida de caracoles reina afectará a toda la cadena alimentaria.

Los caracoles reina también son importantes culturalmente. Los Cayos de la Florida son la autoproclamada República de los Caracoles. En el Caribe, los caracoles han sido una fuente de alimento importante por miles de años, y las conchas sirven para una enorme variedad de propósitos. La pesca de caracoles es un sustento para miles de personas y ha sido una tradición entre algunas familias por generaciones. 

El escudo de armas y la bandera nacional de Islas Turcas y Caicos tiene un caracol reina, al igual que el escudo de armas de las Bahamas. En las Islas Vírgenes, la concha de caracol simboliza la libertad y la resistencia a la esclavitud. Muchas culturas han usado conchas de caracol para la comunicación, en rituales y como instrumento musical.

¿Qué podemos hacer?

Los gobiernos pueden volver a abordar las estrategias de gestión y garantizar que las restricciones se basen en información científica actual. Mejorar la calidad del agua y proteger los hábitats de los caracoles también es importante. 

Las poblaciones de caracoles no se están recuperando por su cuenta, por lo que es probable que se necesiten tácticas creativas. Los científicos han perfeccionado las técnicas de acuicultura para criar caracoles en un criadero, pero criar caracoles en un laboratorio y liberarlos en un entorno salvaje a menudo es costoso. No obstante, se espera que un nuevo criadero de caracoles mejore los resultados y aumente las oportunidades económicas para las pesquerías locales.

Financiado en parte por subvenciones de la NOAA Fisheries, el Servicio de Investigación Agrícola del Departamento de Agricultura de EE.UU. y el Puerto Rico Sea Grant, el Naguabo Queen Conch Hatchery de Puerto Rico es un proyecto de colaboración entre la Florida Atlantic University, Conservación ConCiencia y la Asociación de Pescadores de Naguabo. El criadero proporciona ingresos a los pescadores de caracolas que traen huevos de hábitats conocidos de cría de caracolas en la naturaleza. Los pescadores también colaboran en la instalación y el trabajo diario del criadero. Los beneficios de estas colaboraciones van más allá del simple aumento de la población silvestre.

No existe una respuesta clara sobre la mejor manera de garantizar el reinado de la reina, pero muchas personas -entre ellas pescadores, científicos y buceadores- sienten pasión por la importancia de este caracol. Aunque la supervivencia de la concha reina se enfrenta a muchas dificultades, su historia aún no ha terminado. AD

© Alert Diver - Q2 2023

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