La inspiración de Aw

Tiburón sedoso al atardecer Jardines de la Reina, Cuba. Tiburones sedosos (Carcharhinus falciformis) a menudo se congregan en el borde de la plataforma continental en Jardines de la Reina. Desde 2013 he fotografiado a estos tiburones sedosos cada febrero, ya sea a la mañana o por la tarde. No obstante, en 2017 convencí a la tripulación para realizar este buceo al atardecer. Conceptualicé esta imagen y, desde entonces, muchos otros fotógrafos han capturado imágenes similares con éxito.

Fotógrafo: Michael Aw.

When I interview the photographers for our Shooter series, I’ve come to expect a certain uniformity of inspiration. Those of a certain age frequently became enthused about scuba diving through the old black-and-white episodes of Sea Hunt (Investigador submarino). Es posible que las personas un poco más jóvenes hayan visto The Undersea World of Jacques Cousteau (El mundo submarino de Jacques Cousteau) as a vicarious portal to ocean adventure. Michael Aw’s story was the first I’d heard from any photographer of a childhood without any experience or fantasy related to the sea.

While growing up in Singapore, Aw was on a path of single-minded dedication to school and ultimately earning a college degree. He was 12 years old before he went to an aquarium and didn’t see a beach until three years later. The ocean survival training of his mandatory military service at age 17 was the first time he put his face below the surface. His early life gave few clues that he would one day become one of the most influential print journalists in destination diving and ocean conservation.

A Bryde’s whale feeds off the east coast of South Africa
Bryde’s whale feeding (The Wild Coast, Eastern Cape, South Africa): Bryde’s whales (Los rorcuales de Bryde (Balaenoptera edeni) appear quietly from the deep with a single mission in mind: swim through the bait ball and engulf as many fish as possible. If you are in a whale’s path, you will either end up inside its mouth or tossed away with incredible force. On this particular day I was thrown out of the water twice. Then I learned to position myself at a distance and wait. It took quite a while, but the patience paid dividends with this image.
An unusual grouping of three mandarinfish photographed in Palau
Trío de peces mandarín Palau. Siguiendo los pasos de David Doubilet, en 1997 me dirigí a Palau para hacer un crucero de buceo en el mismo barco que él había usado para un National Geographic feature. Bert Yates, Doubilet’s guide for his Palau shoot, suggested that I work on images of mating mandarinfish. We started the dive just before sunset. Bert was great at spotting and lighting males showing off their dorsal fins to attract willing females. After 30 minutes I got a great shot of a mating pair clear of any obstruction. With some of my 36 frames left, I signaled Bert for one last try. In the next 30 seconds or so, we captured this threesome. When we got out of the water, he told me that it was the first time he had seen a threesome. I smiled at the thought that I might be the first to capture it on film.

Con un título en economía de la Universidad de Bristol (Bristol University) en Inglaterra, Aw inició una carrera en marketing. Durante los 15 años siguientes trabajó para algunas agencias publicitarias establecidas y fue asignado a sus oficinas en Singapur, Australia, Hong Kong y San Francisco. Esta etapa corporativa de su vida le permitió tener buenos ingresos, pero con un trabajo incesante.

Al límite del agotamiento, recurrió al buceo con aire comprimido como un pasatiempo para tener algo diferente en su vida. Descubrió que, con Singapur como su puerta, podía irse del trabajo el jueves por la tarde, viajar a algún lugar de Asia con buenos puntos de buceo y regresar a casa el domingo a la noche. Con el tiempo agregó una Nikonos III y una Nikonos V a su kit de viaje y comenzó a tomar sus primeras, y predeciblemente decepcionantes, fotografías submarinas. 

Dusky sharks feed on a sardine bait ball off the east coast of South Africa
Tiburones areneros alimentándose de una bola de sardinas La Costa Salvaje, Cabo Oriental, Sudáfrica. He estado persiguiendo bolas de sardinas cerca de la costa este de Sudáfrica cada junio y julio desde 2004. A finales de junio de 2010 me encontré con la veta madre. Esta masa de sardinas llegaba desde la superficie hasta unos 24 metros (80 pies) de profundidad y tenía más de 91 metros (300 pies) de ancho. La encontramos a aproximadamente las 9 de la mañana y nos fuimos completamente agotados después de siete horas de fotografiarla sin parar. Esta imagen es de las primeras horas del día antes del violento ataque de alcatraces, ballenas, delfines y tiburones. Me ubiqué en el borde de la bola para encontrarme con este tiburón arenero (Carcharhinus obscurus) que salía de la descomunal multitud de sardinas.
A juvenile polka-dot ribbonfish or deal fish during a blackwater dive at South Misool, Raja Ampat, Indonesia
Listoncillo South Misool, Raja Ampat, Indonesia. El listoncillo látigo (Desmodema polystictum) es un pez de aguas profundas que fue descubierto por primera vez en 1897. No fue hasta el año 2011 que los investigadores constataron la presencia de un ejemplar adulto en el océano Índico. Encontré a este joven durante un buceo en aguas oscuras en septiembre de 2018 y estaba extasiado de fotografiar a esta especie viva, en especial en esta etapa juvenil. Desde entonces, más especímenes han sido fotografiados en Japón y Filipinas.

Fascinado por el buceo y la fotografía submarina, tuvo un momento de transformación en su carrera cuando se quedó en Bunaken en Célebes Septentrional, Indonesia, por ocho meses durante un período sabático de su trabajo. Perfeccionó su fotografía submarina hasta desarrollar una habilidad rentable y produjo suficientes imágenes de calidad para un libro. Mientras la mayoría de los fotógrafos trabajan largo y tendido para desarrollar un conjunto de obras para un libro, Aw utilizó su experiencia en publicidad durante sus días de trabajo en agencias publicitarias para forjar un plan de negocios para publicar el libro de manera independiente y comercializarlo él mismo.

Era el producto correcto en el momento correcto, y sus esfuerzos convirtieron el libro en un éxito. Vendió suficientes copias a empresas locales y el gobierno indonesio como para lograr un amplio alcance. El libro sirvió como una tarjeta de visita para otros destinos que tal vez querían mostrar sus atracciones submarinas de manera similar. Desde que Aw lanzó Beneath Bunaken: A Pictorial Almanac (Bunaken bajo el agua: un almanaque ilustrado) en 1993, ha sido el autor principal o un colaborador importante de otros 43 libros.

An over-under photo of an iceberg with the fast-eroding mountain glacier in the background at Scoresby Sund, Greenland
Iceberg Scoresby Sund, Groenlandia. Los icebergs son metáforas para el océano: prestamos atención al 10 por ciento que vemos sobre el agua, pero ignoramos el 90 por ciento que no vemos. Vi este iceberg con el glaciar montañoso de erosión rápida en el fondo durante una expedición a Groenlandia en 2015. El cielo oscuro y nublado agrega dimensión al triste relato de nuestra crisis climática mundial. Esta es una de mis imágenes divididas más logradas.
The remains of a once-mighty iceberg beneath a warm blue sky at Scoresby Sund, Greenland
Restos de icebergs (Scoresby Sund, Greenland): Scoresby Sund on the eastern coast of Greenland is our planet’s longest fjord system. Its main expanse stretches approximately 68 miles before branching into a series of smaller fjords extending further inland. The awe-inspiring Greenland ice sheet meets the innermost tips of the fjords, churning out fresh meltwater and a bountiful supply of colossal icebergs. The icebergs in the back of this image average 100 feet high, and the foreground reveals how little remains of a once-mighty iceberg beneath a warm blue sky.

Once the book’s story of the beauty beneath the sea was readily available, dive shops on the island proliferated. In 1993 two full-time dive resorts were in operation, which increased to 10 in 1995, 15 in 1999 and 25 by the mid-2000s. The growth isn’t directly related to any single publication, but Aw sold a few hundred books to SilkAir, which soon began operating a direct flight from Singapore after recognizing the region’s scuba tourism potential. Easy air access contributed to Bunaken’s success as a dive destination.

Los editores de la revista Ocean Realm (El reino del océano) magazine bought a few hundred copies of the Bunaken book and sold them at the annual Diving Equipment and Marketing Association (DEMA) trade show. This success led to several destination collaborations and Aw’s first foray into dive magazines. As an Asian photographer, he had found it difficult to be accepted by dive magazines in Europe and Asia in the early 1990s, but this U.S. publisher gave him his first big break.

An over-under photo of an American crocodile at sunset at Jardines de la Reina, Cuba
Cocodrilo americano Jardines de la Reina, Cuba. El solitario cocodrilo americano (Crocodylus acutus) es sorprendentemente fácil de encontrar en Jardines de la Reina, un área marina protegida cerca de la costa sudoriental de Cuba. En 2013, comencé a incluir a estos cocodrilos en mi visita anual. Para obtener imágenes de ellos en una luz diferente, convencí a los guías de que nos permitieran fotografiarlos contra el atardecer. Espero eventualmente obtener una imagen del sol poniéndose entre las fauces de uno de estos enigmáticos reptiles.
A male flasher wrasse shows off its dorsal fins to attract a mate at Triton Bay, West Papua, Indonesia
Mero carpintero endémico Flasher Beach, Triton Bay, Papúa Occidental, Indonesia. Desde mis primeros años de actividades de fotografía submarina, he buscado el reto de fotografiar meros carpinteros en todo el territorio de Indonesia y Filipinas. En 2009, me enteré de que había una nueva especie recientemente identificada en Triton Bay y la península Fak Fak en Papúa Occidental, Indonesia. Inmediatamente organicé un viaje en chárter hacia Triton Bay para fotografiar a esta especie endémica, el Paracheilinus nursalim. El mejor momento para fotografiarlos es en las últimas horas de la tarde cuando los machos presumen sus aletas dorsales para atraer a hembras con el fin de que sean sus posibles compañeras. La paciencia y la velocidad para fotografiar en modo rápido son esenciales para capturar a este veloz pez.
An aggregation of reef manta rays at Hanifaru Bay, Maldives
Agregación de mantarrayas de arrecife Bahía de Hanifaru, Atolón Baa, Maldivas. Me encontré con la agregación de mantarrayas de arrecife (Mobula alfredi) por primera vez en la Bahía de Hanifaru en 2002. Después de que National Geographic mostrara los eventos en una historia de 2009, regresé rápidamente a Hanifaru antes de que el mundo conociera esta diminuta bahía ya no tan desconocida. Buceé en el medio de un torbellino de más de 150 mantas en un frenesí alimentario. Para esta imagen, estaba a 20 metros (65 pies) y miraba en dirección a la superficie para ver cómo las mantas nadaban en círculos, como si estuvieran en un carrusel.
A playful leopard seal photographed at Astrolabe Island, Antarctic
Foca leopardo Isla Astrolabe, Antártida. En 2010, durante una expedición a la Antártida, en el mejor día tuvimos un cielo azul despejado y soleado y varias focas leopardo (Hydrurga leptonyx) frolicking around a towering iceberg. We spent an hour or so interacting with these iconic Antarctic animals in balmy 35°F water. I remember donning a borrowed drysuit and shooting in shutter-speed-priority mode for the first time.
A bobbit worm grabs a goatfish at Lembeh Strait, North Sulawesi, Indonesia
Gusano Bobbit Estrecho de Lembeh, Célebes Septentrional, Indonesia. Después de que el gobernador de Célebes Septentrional encargara un nuevo libro en 2006, necesitaba algunas imágenes nuevas que nadie hubiera visto hasta el momento. Recordé haber leído sobre los gusanos Bobbit (Eunice aphroditois) lunging quickly from their burrows in the sand to prey upon unsuspecting butterflyfish and rising high from the seafloor to snatch them in passing. My dive guide helped me find bobbit worms, but we did not know much about their feeding behavior. I thought the best time would be near sunset when fish tend to move more slowly. I selected the biggest worm in the vicinity, positioned myself and steadfastly focused my camera. I waited for 90 minutes on the first evening and 65 minutes on the second. Drowsy fish swam past, but this lazy worm did not strike. On the final night dive, I found the same worm but asked my guide to search for a more active candidate. As he returned despondent, he caused a goatfish to swim into this worm’s path. I pressed the shutter, and it was over in a flash. At five frames per second, I captured this image on the second frame. More than two-thirds of the fish was already pulled inside the burrow by the fifth frame.

Aw también utilizó su experiencia y sus habilidades de comercialización para producir exitosos eventos relacionados con el buceo. En 1999 concibió un proyecto donde él y otros cinco fotógrafos documentarían un día en la vida de los arrecifes de coral en las Maldivas; para ello pasarían 24 horas bajo el agua con rebreathers de circuito semicerrado. Esta experiencia dio lugar al libro 24 Hours Beneath a Rainbow Sea, Maldives: The Pictorial Almanac (Maldivas, 24 horas bajo un mar de arcoíris: un almanaque ilustrativo) and a companion television documentary for National Geographic. The project’s success opened the door for the 2003 publication of Richest Reefs: Indonesia (Los arrecifes más ricos: Indonesia) en 2003..

Si bien los libros eran los que generaban ingresos en su carrera, producir las imágenes para los libros también creaba un lucrativo negocio de fotografía de archivo. Getty Images lo representó, y en su apogeo estaba ganando 80.000 dólares estadounidenses al año por la reutilización de sus fotografías. Esta salida adicional fue esencialmente un negocio complementario de la producción de libros y la escritura de artículos para Scuba Diver y Diver en el Reino Unido, la publicación alemana Tauchen y otras revistas.

El mismo año de su proyecto de las Maldivas, Aw inició una serie de emprendimientos editoriales de Singapur. Asian Geographic fue el primero, concebido como National Geographic with an exclusively Asian influence. For someone so immersed in the underwater world, however, there weren’t enough opportunities in a general interest magazine to tell stories about diving. So in 2001 he bought an existing dive magazine, Scuba Diver Australasia. Si bien ambas revistas aún son publicaciones exitosas en sus respectivos nichos, Aw ya no está involucrado en su producción. 

En cambio, en 2007 creó Ocean Geographic, la revista que sigue publicando hoy. La revista sin fines de lucro, una publicación ilustrada trimestral, incluye artículos sobre la conservación de los océanos y el medio ambiente. También es un vehículo para el lanzamiento de expediciones, incluso una importante cada cinco años con 50 participantes y normalmente a una región exótica como, por ejemplo, la Antártida. 

As for what’s next, Aw says he has pictures in his mind to execute over the next decade — images in which he sees a personal challenge and a story to tell. He’d like to consider passing on Ocean Geographic a un nuevo equipo editorial y enfocarse más en la exploración de las profundidades del océano mediante el uso de un sumergible.

He’d also like to devote more time to his passion: shark conservation. After a meeting with Peter Benchley on the 25th anniversary of Jaws (Tiburón) y el posterior apoyo y la inspiración de Stan Waterman, David Doubilet y Sylvia Earle, Aw ha sido durante mucho tiempo un defensor de la prohibición de la sopa de aleta de tiburón en Singapur. Estos esfuerzos seguirán siendo uno de sus compromisos para toda la vida, y espera crear conciencia acerca del despropósito del cercenamiento de aletas de tiburón y la sobreexplotación de nuestros recursos marinos.

Short-beaked common dolphins charge into a sardine baitball off the east coast of South Africa
Delfines comunes atacando una bola de peces La Costa Salvaje, Cabo Oriental, Sudáfrica. Estos delfines comunes oceánicos (Delphinus delphis) cazan como lobos del mar; para ello, extraen un grupo de peces del cardumen principal y lo llevan hacia la superficie antes de atacar el buffet. Alcatraces, focas, tiburones y ballenas se aprovechan de la situación. Esta imagen muestra a los laboriosos delfines escoltando a las sardinas a la superficie. Pronto los tiburones atacarán desde la derecha y la izquierda, las aves se lanzarán desde arriba y las ballenas ascenderán desde las profundidades.
A female brown-marbled grouper releases its eggs during spawning at Fakarava, South Passage, French Polynesia
Mero desovando, 2019 Fakarava, Paso Sur, Polinesia Francesa. Una agregación anual de meros de mármol marrón (Epinephelus fuscoguttatus) tiene lugar en el paso Tumakohua (Paso Sur) en Fakarava, Polinesia Francesa. Durante este evento de desove, una hembra y muchos machos se elevan rápidamente en un baile apretado por la columna de agua. Cuando los vea lanzándose hacia arriba, ya será demasiado tarde para obtener la imagen. El secreto es localizar a la hembra mero con una barriga abultada. Me concentré en la hembra y le seguí la pista. Una vez que comenzó a moverse nerviosamente y a desplazarse hacia arriba, empecé a fotografiar en modo ráfaga. No vi el desove cuando tomaba esta imagen; no fue hasta la etapa de postproducción que me di cuenta de que había capturado el momento en que la hembra liberaba sus huevos.

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See more of Michael Aw’s amazing images in these videos and a galería de fotos complementaria.

© Alert Diver — Q2 2021

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