Capítulo 3: Anomalías estructurales del corazón

“Divers who suffer decompression sickness have a patent foramen ovale (PFO) prevalence twice that of the population in general.”

Having healthy heart valves is essential if your heart is to properly pump and circulate blood throughout your body. Some people are born with structural anomalies in their heart valves or in the walls. Many such disorders are diagnosed early in life and corrected, restoring the affected individuals’ exercise capacity and enabling them to dive safely. However, some inborn structural disorders, like a condition known as patent foramen ovale, may not become obvious until after an affected individual has taken up diving — and may result in an increased risk of certain diving injuries. In addition, some people are impacted later in life by acquired valvular damage that may affect their fitness to dive.

En este capítulo aprenderá sobre:


Información general sobre los desórdenes valvulares

Illustration of the valves of the heart showing blood flow

El corazón posee cuatro válvulas principales que facilitan su actividad de bombeo:

  • La válvula tricúspide, entre la aurícula y el ventrículo derechos.
  • La válvula pulmonar, entre el ventrículo derecho y la arteria pulmonar.
  • La válvula mitral, entre la aurícula y el ventrículo izquierdos.
  • La válvula aórtica, entre el ventrículo izquierdo y la arteria aorta.

Each valve consists of a set of flaps (also called “leaflets” or “cusps”) that open and close to enable blood to flow in the correct direction. The function of the valves may be compromised by either congenital or acquired abnormalities. Damage to the valves can occur due to infection, rheumatic fever or aging. For example, the opening in a valve may narrow (a condition known as “stenosis”), meaning the heart has to work harder to get blood through the opening; this generates higher pressure within the heart and eventually causes the cardiac muscle to overdevelop. Another common valvular problem is incomplete closure, which allows the blood to flow backward through the valve (a condition known as “regurgitation”); this overloads the heart with blood, eventually resulting in enlargement (or “dilatation”) of the heart’s cavities.

The two most common valvular disorders in older adults are aortic stenosis and mitral regurgitation. The symptoms of valvular disorders vary depending on which valve is affected as well as on the type and severity of the change. Mild changes may cause no symptoms; a heart murmur — detected when the heart is examined with a stethoscope — is often the first sign of valve damage. In aortic stenosis, however, exertion can cause chest pain (known as “angina”) or a feeling of tightness in the chest, shortness of breath, fainting or heart palpitations. Sudden death in otherwise healthy athletes is sometimes caused by aortic stenosis. Regurgitation can also cause detectable symptoms, such as shortness of breath or wheezing when lying down; these complaints may be intensified by exercise, increased resistance to breathing and immersion.

El tratamiento de los desórdenes valvulares, generalmente requiere de cirugía. Las válvulas dañadas pueden repararse o reemplazarse por prótesis.

Prevenir el daño valvular es, por supuesto, la mejor estrategia. Los exámenes físicos de rutina pueden revelar evidencia de enfermedad valvular precoz. En estos casos, se aconseja un seguimiento médico regular y minucioso para identificar, y retrasar el progreso del daño.

Efectos en el buceo

Significant valvular anomalies may preclude diving until they can be corrected. Even after corrective surgery, there must be an assessment of such factors as exercise capacity, the presence of any residual regurgitation and the need for anticoagulation. Such an assessment should include a detailed examination of the heart and of the individual’s ability to exercise at a level consistent with diving, without evidence of ischemia, wheezing, cardiac dysfunction or a problem known as “right-to-left shunting.”


Prolapso de válvula vitral

Mitral valve prolapse (MVP) may also be referred to as “click-murmur syndrome” or “floppy-valve syndrome.” It is a common condition, especially in women. The problem arises as a result of excess tissue and loose connective tissue in the heart’s mitral valve, so that part of the valve protrudes down into the left ventricle during each contraction of the heart.

An individual with MVP may have absolutely no symptoms or may exhibit symptoms ranging from occasional palpitations or an unusual feeling in the chest when the heart beats, to chest pain or a myocardial infarction (or heart attack). MVP is also associated with a slightly increased risk of small strokes (known as “transient ischemic attacks”) or a transient loss of consciousness.

Beta blockers — drugs commonly used to treat high blood pressure — are occasionally prescribed for mitral valve prolapse. They often cause a drop in maximum exercise capacity and may also affect the airways. These side effects normally pose no problem for the average diver, but they may be significant in emergency situations.

Illustration of mitral valve prolapse vs normal and regurgitation state

Efectos en el buceo

Con frecuencia, el PVM no provoca cambios en el flujo sanguíneo que pudieran impedir que una persona bucee con seguridad. Un buzo con PVM que no tiene síntomas (es decir, no sufre dolor de pecho, alteración de la conciencia, palpitaciones, o latidos anormales), y que no toma medicación para este problema, debería poder practicar buceo con seguridad. Pero cualquier individuo con PVM que presente ritmo cardíaco anormal, lo que produce palpitaciones, no debería bucear a menos que las mismas puedan controlarse con una baja dosis de medicación contra la arritmia.


Foramen Oval Permeable

Patent foramen ovale (PFO) is a fairly common, congenital, generally benign hole between the heart’s left and right atria (see illustration).

While a fetus is developing in utero, the wall separating the left and right atria of the heart develops from the septum primum, which grows up, and septum secundum, which grows down. The septa overlap, creating a sort of trap door (known as the “foramen ovale”), which allows oxygenated blood from the mother’s placenta that has entered the fetus’ right atrium to pass through to its left atrium. At birth, the baby’s lungs expand, and the resulting pressure in the left atrium closes the foramen ovale. Typically, shortly after birth, this former opening fuses shut — but in about 27 percent of babies, it fails to fuse completely and results in a PFO.

A PFO often causes no symptoms, and most people who have one are never aware of the fact. PFO is diagnosed by injecting a small amount of air into a vein and observing its passage through the heart using echocardiography. There are two methods of echocardiography. Transthoracic echocardiography (TTE) is easy and noninvasive — it involves simply placing an ultrasound probe on the outer wall of chest — but it detects a PFO in only 10 percent to 18 percent of the population — about half of those who probably have one. Transesophageal echocardiography (TEE) — which involves local anesthesia and intravenous sedation, so the probe can be passed into the esophagus — detects a PFO in 18 percent to 33 percent of the population. However, even though TEE is more sensitive than TTE, there are still many false-negative results with both techniques; a properly conducted TTE may in fact be more reliable than a TEE.

Uno de los tratamientos más comunes para el FOP es un procedimiento llamado oclusión transcatéter; implica introducir un catéter a través de la ingle y por la vena femoral hasta el corazón, donde se implanta un dispositivo llamado oclusor, en el FOP. Los oclusores vienen en diferentes formas, pero la mayoría actúa como un paraguas doble que se abre a cada lado de la pared auricular y sella el orificio. Con el tiempo, el tejido crece sobre el oclusor, y cubre completamente su superficie. El implante se realiza con anestesia local y sedación intravenosa, y el paciente está consciente. Dura menos de una hora y puede realizarse de manera ambulatoria o permaneciendo internado una noche. La mayoría de los pacientes pueden retomar sus actividades normales en dos días, pero deben tomar medicamentos anticoagulantes y/o anti agregantes plaquetarios durante tres a seis meses. Otras restricciones postoperatorias incluyen tratamientos dentales no opcionales (como las limpiezas) durante tres meses, práctica de deportes de contacto por tres meses, y no levantar objetos pesados por una semana. Un buzo que se somete a una oclusión transcatéter de FOP debe abstenerse de bucear durante tres a seis meses.

No hay información disponible sobre los resultados de la oclusión del FOP en buzos. Pero se hallaron los siguientes resultados en pacientes que se sometieron a la misma como prevención de un accidente cerebro vascular (ACV) (nótese, sin embargo, que estos pacientes sufrían de condiciones médicas subyacentes que podían contribuir a un riesgo de resultados adversos mayor que el promedio):

  • Eficacia: La oclusión completa de la apertura se logró en el 95% de los casos, y la incompleta en 4% a 5% de los casos; sólo en el 1% de los casos no se demostró mejoría.
  • Complicaciones: La mortalidad general fue menor a 1/10 del 1% (0,093%). La necesidad de una operación posterior debido a un evento adverso asociado con el dispositivo fue menor al 1% (0,83%).
  • Complicaciones Graves: La incidencia de muerte, accidente cerebro vascular (ACV), infección, sangrado, o lesión de los vasos sanguíneos fue del 0,2%; de movimiento o desplazamiento del dispositivo, 0,25%; de formación de coágulos en el dispositivo, 0, 3%; de complicaciones más importantes en el período perioperatorio, 12%; y de complicaciones menores en el mediano plazo, 2,4%.

Efectos en el buceo

Los buzos que sufren enfermedad descompresiva (EDC) tienen el doble de prevalencia de Foramen Oval Permeable (FOP) que la población en general. Y en buzos que manifiestan síntomas neurológicos de EDC, la frecuencia es cuatro veces mayor. El riesgo de EDC parece aumentar con el tamaño del FOP. Basado en estos hechos, se supone que los buzos con un FOP tienen mayor riesgo de sufrir EDC que los que no lo tienen; sin embargo, el único estudio probable diseñado para medir directamente el riesgo relativo de EDC en buzos con un FOP aún está en curso.

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