Gas fuera en el USS Monitor

El naufragio está invertido con el lado de estribor inclinado hacia abajo en la arena un poco hacia atrás desde la proa. Foto de Joe Poe.

En las décadas de 1990 y 2000, con frecuencia me aventuraba hacia el área conocida como “Graveyard of the Atlantic” (Cementerio del Atlántico) cerca de la costa de Carolina del Norte en expediciones para bucear a 72 metros (235 pies) en el USS Monitor. En 1990 habíamos sido los primeros buzos que no pertenecíamos a la NOAA en visitar el naufragio. En nuestra expedición de mayo de 1993, nuestra tarea era documentar uno de los buques de guerra más famosos del mundo con fotografías y videos. Monitor. En 1990 fuimos los primeros buceadores ajenos a la NOAA que visitamos el pecio. Nuestra tarea en esta expedición de mayo de 1993 era documentar uno de los buques de guerra más famosos del mundo con fotografía fija y vídeo. 

El arte representa al Monitor y al CSS Virginia el 9 de marzo de 1862
Pieza de arte que muestra al Monitor y al CSS Virginia el 9 de marzo de 1862.

El primer día de nuestra expedición de buceo fue todo un éxito en condiciones ideales. Pero esa noche un fuerte viento levantó el mar en el pecio y tuvimos que cancelar las inmersiones del día siguiente. Dos días después, todo el mundo estaba impaciente por volver al agua, demasiado impaciente.

Había una fuerte corriente en el lugar y las olas eran altas, pero decidimos intentar la inmersión, lo que supuso nuestro primer error. Mi compañero de inmersión y yo nos preparamos rápidamente y saltamos al agua, pensando que el resto del equipo prepararía la gran botella de oxígeno puro y las mangueras de suministro a la superficie que necesitaríamos para nuestras largas paradas de descompresión a nuestro regreso. A diferencia de hoy, cuando los buceadores técnicos a esta profundidad prefieren el trimix, nosotros buceábamos con aire. Por desgracia, no habíamos retirado la línea adicional de 300 pies llena de nudos que habíamos utilizado para marcar la línea de boyas existente para nuestras inmersiones anteriores. Este fue nuestro segundo error, y tuvimos que bajar casi 600 pies de línea contra la corriente.

Poe graba un vídeo de la torreta del Monitor
Poe captura un video de la torreta del Monitorde la torreta.

Yo llevaba una gran caja estanca de videocámara y dos baterías pesadas, además del resto de mi equipo. Cuando llegamos al MonitorYo ya estaba agotado, pero la corriente parecía aumentar a cada minuto que pasaba. Pronto nos dimos cuenta de que las condiciones no cooperaban y decidimos salir a la superficie antes de agotar nuestro gas respirable.

Ascender por la línea fue difícil. Para evitar que la corriente me arrastrara, me até a la línea de descenso con una cuerda corta llamada línea Jon y la fui moviendo a medida que ascendía. Al llegar al cruce de la línea adicional de 300 pies, no podía deslizar mi línea Jon sobre los nudos, pero tampoco podía arriesgarme a desengancharla para moverla hacia delante. La desenganché de mi arnés, la abandoné y continué mi ascenso, sujetando la línea de descenso con la mano.

Comencé mis paradas de descompresión a 50 pies con paradas adicionales cada 10 pies. En la parada de 20 pies, otra línea fluía horizontalmente en la corriente desde la línea de descenso. Pasé a la nueva línea para descomprimir y me di cuenta de que me estaba quedando sin aire, así que busqué las mangueras de suministro a la superficie. No estaban unidas a la línea principal y estaban a merced de la corriente, y ninguno de los buzos de seguridad estaba a la vista: dos errores más que añadir a la cuenta.

Un buzo entra en la sala de máquinas
Un buzo ingresa a la sala de máquinas.

Me estaba alarmando y tenía las manos ocupadas con la cámara de vídeo, así que enganché la pierna derecha alrededor de la línea horizontal para evitar ser arrastrado. La corriente hizo que este cabo se enrollara alrededor de mi tobillo y se tensara como un lazo. En ese momento me quedé sin aire en los depósitos principales. Llevaba una botella de seguridad de 30 pies cúbicos, que debería haberme proporcionado suficiente oxígeno para completar mis paradas de descompresión. Busqué el regulador, pero no lo había sujetado al arnés como solía hacer y la corriente lo había soltado. Conseguí agarrarlo y no inhalé nada. No había cerrado la válvula después de cargarlo, así que la corriente que pasaba a toda velocidad por la boquilla había creado un efecto venturi y purgado el depósito. Ahora estaba atrapado a seis metros bajo la superficie, sin nada que respirar y sin que nadie se diera cuenta de mi peligro, con la esperanza de que mis errores con el cabo y el gas respirable no fueran los últimos.

Podía ver a mi compañero debajo de mí, pero no podía alcanzarle ni llamarle. Con más tiempo podría haber cortado el cabo con mi cuchillo, pero la falta de aire disminuyó mis opciones. Pensé que me iba a ahogar a sólo 6 metros de la superficie. Este incidente ocurrió en cuestión de segundos, pero recuerdo que pensé que mi única esperanza era que uno de los buceadores de apoyo me viera y me llevara a la superficie a tiempo para reanimarme. En algún momento había atado la cámara y las pilas a uno de los otros cabos, pero no recordaba haberlo hecho y pensé que se me habían caído. No recuerdo en qué momento del ascenso ocurrió esto, pero debió de ser antes de quedarme sin aire, o habría sido un retraso potencialmente fatal. Si me hubiera quedado sin aire, habría sido necesario deshacerme del equipo. 

De repente estaba en la superficie, pidiendo ayuda mientras tosía y batallaba por respirar. Había omitido más de 30 minutos de descompresión y me preocupaba tener una enfermedad por descompresión (EDC). Afortunadamente, la embarcación de buceo estaba cerca y en pocos minutos me sacaron del agua, me quitaron el equipo y me administraron oxígeno.

Un buzo explora cerca de la proa de estribor por encima de los camarotes de la tripulación
Un buzo explora cerca de la proa de estribor sobre las habitaciones de la tripulación.

Los miembros de mi equipo de expedición estaban bien versados en el tratamiento de accidentes de buceo y utilizaron un dispositivo Doppler para vigilarme en busca de burbujas. Durante más de tres horas permanecí de lado, bebí mucha agua y respiré oxígeno puro con la esperanza de que estas medidas de primeros auxilios evitaran el DCS, dado mi rápido ascenso y el incumplimiento de mis obligaciones de descompresión. A pesar de las burbujas venosas que mostró el Doppler, que pueden aparecer incluso en las inmersiones más tranquilas, nunca mostré ningún síntoma de DCS. No me ahogué y no perdí ningún equipo caro. Tuve suerte. Cuando volvimos a la costa, me sentía bien y no tenía ningún síntoma. En ese momento de mi carrera como buceador no me di cuenta de la gravedad de mi situación y no me sometí a una evaluación médica, otro error más que añadir a la lista.

¿Cómo había logrado soltarme de la línea y llegar a la superficie? Mis botas de buceo eran los tradicionales botines sin cierre. Para evitar sufrir ampollas por la costura central, siempre coloco una bolsita de plástico en mi pie para que el botín se deslice y pueda ponérmelo y quitármelo más fácilmente. Una descarga de adrenalina me permitió sacar mi pie del botín de un jalón y luego aletear intensamente hacia la superficie. Mi compañero de buceo más tarde me dijo que en un momento se dio vuelta y vio mi bota y mi aleta enganchadas en la línea y que se preguntó dónde diablos me encontraba.

Mi accidente fue producto de varios errores que nunca tendrían que haber ocurrido. Aprendí muchas lecciones ese día y creo que soy un mejor buzo a partir de ello. En la gran cantidad de expediciones que hemos realizado al Monitor por más riesgosas que fueran, nadie sufrió ninguna lesión grave. Por desgracia, algunos de los compañeros de buceo que tuve en el Monitor no han tenido tanta suerte. Dos de los miembros del equipo han muerto desde entonces en accidentes en otros siniestros. A menudo pienso en ellos y recuerdo que estuve a punto de pagar el precio más alto por mis "pequeños" errores.

© Alert Diver - Q3/Q4 2021

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