Tortugas mordedoras

Una tortuga carey (Eretmochelys imbricata) y una colorida saliente en un arrecife en el mar de Koro, Fiyi. DAVID FLEETHAM.

Consejos para fotografiar tortugas marinas

LOS ANCESTROS DE LAS TORTUGAS MARINAS shared the oceans with ichthyosaurs and plesiosaurs during the late Jurassic period 150 million years ago. Their descendants now inhabit reefs and oceans around the world. All seven species of sea turtles — the flatback, green, hawksbill, leatherback, loggerhead, Kemp’s ridley, and olive ridley sea turtles — are listed as endangered or threatened under the Endangered Species Act. 

Like their land-based relatives, they evolved to have their bony outer shells. The top is known as the carapace, and the underside, which is generally lighter in color, is the plastron. Scutes — large, scalelike plates made of keratin, the same substance as human fingernails and horse hooves — cover both bone layers. The leatherback is the only exception, having a leathery skin over its more flexible carapace.

Depending on where you dive, one species will be more common than others. In my backyard in Hawai‘i you can encounter 100 to 200 green sea turtles for every hawksbill turtle. In the Philippines you typically have an even chance of seeing one or the other. People in some areas of Indonesia still eat sea turtles despite their endangered status and prohibitions against consuming them. Recognizing you as a predator, your photographic subject can make it challenging to get close enough to capture an image of a turtle in these areas. Around the island of Sipadan in Malaysia, however, sea turtles come to mate and have enjoyed protected status for many years. Scuba divers also converge here, and the turtles are used to their presence.

A diver swims near a green sea turtle (Chelonia mydas) in Kauai, Hawai‘i. DAVID FLEETHAM

Other good locations to photograph turtles include Costa Rica, the Bahamas, Florida, Australia, Mexico, and Egypt. Whether you’re staying at a resort or on a liveaboard, ask your guides for dive sites with frequent turtle encounters. Protection laws vary from country to country, so be sure to inquire at your destination for specific rules. Regardless, be respectful of these wild animals, and avoid any interactions that cause stress. Even when photography is your purpose, take a moment to take away your mask from your camera to observe and appreciate these magnificent creatures.

Una tortuga marina verde se desliza debajo de un banco de jureles cerca de Bali, Indonesia. DAVID FLEETHAM.

Sea turtles of all species are independent characters with individual peculiarities you will need to determine to make the most of a photographic opportunity. If a turtle 50 feet away lifts off the reef and swims away from you, take a deep breath, exhale, and look for another subject. This one is not your turtle, and even if you try, you won’t catch a turtle that does not want to be caught. Although relatively slow for sea creatures, most turtles can swim faster and further than humans.

If a turtle does not swim away, approach it slowly, and stop about 10 feet away. If at any point it begins to rise with a push from its front fins, stop and wait for it to settle back down. Even though you’ll be too far away for your strobes to have any effect, take a shot or two, and look for a reaction. If it doesn’t react, this is your turtle. Inch your way closer, frequently stopping to hit the shutter and check on your subject.

This green sea turtle glides below surf instructor Tara Angioletti on a stand-up paddleboard off Canoe Bearch, Maui. Hawai‘i.  
DAVID FLEETHAM

Algunas tortugas sentirán curiosidad al punto de poner la nariz en su cubierta tipo domo para examinar el reflejo extraño y distorsionado que la mira fijamente. Ráfagas de luz de sus luces estroboscópicas eventualmente afectarán a una tortuga que esté intentando descansar, así que sea amable y limite la cantidad de fotos que toma y procure presionar el obturador solo cuando tenga el ángulo que desea.

All turtles will eventually swim toward the surface for a breath of air or along the reef. The time between breaths varies with their activity. They will surface every few minutes when feeding but can stay up to two hours underwater while resting. If they swim up, don’t block their passage. If they have put up with you so far, you can likely swim beside them and snap pictures as you go. Time the tempo of their front flippers to get the appropriate angle. If your subject is willing, keep pushing your shutter release. It is surprising how different turtles can look depending on the position of their fins and the angle of the image. Generally, looking back from slightly ahead of your subject is the most desirable angle.

Una tortuga marina verde sale a la superficie para respirar cerca de la costa de Maui. DAVID FLEETHAM.

Tres tortugas marinas verdes salieron del agua en una pequeña playa en Hawái a las 10 de la noche. Esta larga exposición muestra estrellas en el cielo y olas borrosas bañando la costa. El cielo es azul debido a una luna brillante.

Si las tortugas salen a la superficie, espere debajo y obsérvelas. Las tortugas tienen plena conciencia de su vulnerabilidad frente a los depredadores cuando están en la superficie, y pocos individuos aguantarán a un fotógrafo. Entre respiraciones las tortugas vuelven a meter la cabeza en el agua y miran hacia abajo para inspeccionar los alrededores y comprobar si hay algún peligro. Las tortugas conocen muy bien el arrecife donde viven y a menudo regresan a donde las vio inicialmente, así que puede esperar allí.

An upward angle of a swimming turtle will allow you to get a bluewater background, but be careful with your strobe’s power setting. A turtle’s underside can be very reflective. When you are below a turtle, consider turning off your strobes and shooting a silhouette. Increase your shutter speed, and maneuver yourself so the turtle is eclipsing the sun. The faster shutter speed can produce wonderful beams of light, and you can push the shutter over and over or even switch to a drive setting since you don’t have to wait for the strobe to recycle. It is surprising how much light can change in a split second.

Si su tortuga está desplazándose por el arrecife, intente capturar una imagen de su caparazón superior desde arriba. Los ángulos descendentes generalmente no son bien vistos en los círculos de fotografía submarina, pero con el golpe adecuado de luz estroboscópica puede obtener una fotografía memorable. Los caparazones pueden variar dependiendo de cuán limpios estén, y los que están inmaculados son espectaculares.

Un hembra se traslada cientos e incluso miles de kilómetros hasta la playa donde nació, y los machos siguen a las hembras para aparearse antes de que la madre deposite los huevos en un hoyo que excava en la arena. Durante estas travesías en el mar abierto, los caparazones pueden levantar matas de algas e incluso percebes. En ocasiones se puede ver a tortugas marinas frotando sus plastrones en coral, escombros o un fondo de arena para limpiarlos.

Para tener un caparazón inmaculado, las tortugas visitan estaciones de limpieza en el arrecife, donde peces cirujanos, lábridos y peces mariposa mordisquean las matas que ha acumulado. Las estaciones de limpieza pueden ofrecer maravillosas oportunidades fotográficas. A veces puede encontrar docenas de tortugas dispuestas a un encuentro con fotógrafos sopladores de burbujas. Sin embargo, los bancos de peces que limpian a las tortugas son menos amables. Una vez más, tener paciencia es clave. Descubra la distancia donde los limpiadores no abandonen su tarea.

A menudo el sonido de exhalación es lo que causa la molestia, así que si intentará acercarse más, tal vez quiera contener la respiración brevemente (y asegurarse de no ascender mientras lo hace). Acérquese poco a poco, capture sus imágenes y luego regrese a una distancia segura antes de respirar. Espere allí mientras recupera el aliento y luego repita la secuencia. Un rebreather (recirculador) es ideal para estas situaciones.

Cuando grupos de tortugas se reúnen, con frecuencia hay una o dos alborotadoras. Las he visto salir a la superficie para respirar y regresar al lugar que habían desocupado y comprobar que otra tortuga ha ocupado su lugar de residencia. Algunas tortugas lo toman con calma y buscan otro lugar, pero otras manifiestan su descontento y caen sobre el intruso e incluso le muerden las aletas para reclamar su codiciada posición en el arrecife. Cuando se produce un conflicto, las tortugas habitualmente ignoran a un fotógrafo.

Las tortugas muchas veces están tan concentradas en la tarea de alimentarse que el fotógrafo puede tener un encuentro más cercano. Tenga conciencia de su comportamiento al acercarse, y tómese su tiempo para que puedan confiar en sus intenciones. Las tortugas carey alimentándose son maravillosos sujetos para imágenes e incluso aún más para videos. Muchas veces mueven rocas y coral para llegar a la esponja correcta, lo que le permite al fotógrafo verlas masticar su comida con sus cuellos extremadamente largos y sus picos similares a los de las aves. Las tortugas marinas verdes, por otra parte, tienen una boca menos prominente con una mandíbula dentada para su dieta herbívora.

There is no wrong lens for photographing sea turtles, but a wide-angle zoom lens is most photographers’ go-to choice. In many locations it is happenstance to encounter a turtle, so you can make it work with whatever lens you have. I have shot turtle face portraits with a 100mm macro lens and used a full-frame fisheye lens to capture reef scenes that include a turtle. A fisheye lens tends to distort the turtle the closer you get, so pay attention to your composition when using one.

Sea turtles are beautiful subjects. They continue to navigate an environment that’s increasingly threatened by changes to our planet. Risks to their populations include loss of habitat, fishery bycatch, plastic waste, and illegal trade in their eggs, meat, and shells. Treat them respectfully, and they will deliver exceptional images to delight you and your audience.

Con sus fotos puede compartir la historia de estos fascinantes marineros ancestrales y su camino hacia la supervivencia.

© Alert Diver — Q4 2022

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