Aire y una reserva

Los buzos con equipo de montaje lateral tienen una botella de emergencia integrada cuando administran sus suministros de gas correctamente. Foto de Jill Heinerth.

My buddy-phone earpiece was crackling, but there was no mistaking the moment I heard Wes call out, “Need help!” An inhalation followed, and then he said, “Taking my last breath.”

We were filming a Hollywood feature, half-blind in a silt storm in a shallow cave in the Yucatán. Fourteen people were working on the shot when I yelled to our safety diver through the microphone in my full-face mask, “Joel, get to him! Fast!” With a long hose in hand, Joel practically climbed the cable that led to the camera and Wes, who had already removed his full-face mask when Joel arrived with breathing gas. It was a close call brought on by distraction and task loading. If an experienced professional like Wes could run out of air, anyone could.

He dado gas de emergencia varias veces en mi carrera: una vez por la ruptura de una manguera, dos veces después de que las válvulas de un tanque golpearan el techo de una caverna y se cerraran y dos veces cuando una segunda etapa se desprendió de la manguera, que nos golpeó y creó una aterradora explosión de burbujas. También he acompañado a algunos turistas de regreso a una embarcación mientras ellos respiraban a través de mi regulador octopus de la segunda etapa. Si bucea el tiempo suficiente, probablemente también ayudará a otro buzo.

Una botella tipo "pony” de 368 litros (13 pies cúbicos) proporciona un poco más de tiempo para que los buzos puedan llegar a la superficie.

Most people think of their octopus as their backup, but it won’t do any good if you have depleted the air in your scuba tank. An octopus is excellent for sharing air, and you may find yourself using it in case of a malfunction or loss of a mouthpiece. For genuine redundancy, however, you need an independent, alternate air source.

When I learned to dive in Canada, we always used pony bottles. I wore a 13-cubic-foot (0.4-cubic-meter) tank affixed to the side of my aluminum-80 cylinder with the second stage clipped to a chest D-ring. I used that small tank on my first liveaboard trip to the Bahamas until the dive crew nearly laughed me off the boat. Looking back, I realize I gave in to peer pressure by removing that little bottle. Today I would never allow another person to make a safety choice for me. If your friends tease you about being too conservative, then find some new dive buddies or tell them, “It’s better to carry air you don’t need than need air you don’t have.”

Muchos buzos deportivos consideran que la clásica botella de emergencia diminuta es su primera y mejor opción para un sistema redundante. Varios fabricantes crean un tanque de buceo pequeño con un regulador integrado que puede colocarse en una pequeña bolsa que se puede llevar en la cintura y está diseñado para uso personal o para suministrar aire a otro buzo. Sin embargo, estos productos tienen un volumen limitado, normalmente entre 48 y 170 litros (1,7 y 6 pies cúbicos) y un peso de 0,7 a 1,7 kg (1,5 a 3,7 libras). Vienen con una válvula de llenado que facilita la recarga desde un tanque de buceo.

Es primordial conocer el volumen preciso de gas disponible ya que no todas las botellas de emergencia tienen manómetros legibles. Algunos indicadores solo muestran si está lleno o vacío. La duración de la mezcla respiratoria que se obtiene de una botella de emergencia pequeña dependerá de la frecuencia respiratoria. Los fabricantes afirman que con el modelo de 170 litros (6 pies cúbicos) una persona promedio puede obtener 114 respiraciones o entre 6 y 10 minutos en la superficie. A 30 metros (100 pies), el suministro durará un cuarto de ese tiempo. Si la botella no está completamente llena o el buzo entra en pánico, el gas puede durar solo uno o dos minutos, lo que puede afectar significativamente la probabilidad de realizar un ascenso controlado o una parada de seguridad. 

Un buzo de naufragios utiliza una clásica botella de emergencia diminuta.

If you think a small bailout bottle is right for you, consider a few other issues. Maintenance requirements will be similar to those for a full-sized scuba tank, including hydrostatic testing, so you should get a visual inspection (VIP) sticker. Make sure you can read the pressure gauge, and ask for help with mounting solutions. I wouldn’t consider the smaller options though, since the volume is so limited.

Don’t shop on price alone — look for reputable, familiar life-support manufacturers, and consider purchasing from a respected dive store. If the supplier says that you can quickly fill the tank with a bicycle-tire pump, go elsewhere. Although technically feasible with an expensive multistage pump, the heat of compression and time requirements make hand-pumping to 3,000 psi (207 bar) nearly impossible.

Another option for an alternate air source involves slinging a “bailout” or “stage” tank, which ranges from 13 to 80 cubic feet (0.4 to 2.3 cubic meters) and is equipped with a first stage, second stage, submersible pressure gauge and optional inflator hose. I use stretchy bands to hold everything snugly against the tank. My configuration has an upper clip on the tank neck connected to a chest D-ring and a lower clip attached to a ring on my hip, but other configurations are possible.

A bungee cord pulls the tank neck toward your armpit to make the cylinder secure and parallel with your body when swimming. Without a bungee, bailout bottles tend to ride perpendicular to the body, resulting in poor streamlining, entanglement hazards and opportunities for regulator damage. Most bailout bottles are aluminum rather than steel, so you don’t always have to offset them with a hip counterweight on your belt, but you may need to adjust your weights depending on factors such as positioning, cylinder size and your overall weighting needs. Practice removing and replacing your bailout tank while wearing your standard dive gloves so you can easily pass it up to the boat or give it to a needy diver.

La tercera opción es bucear con equipo de montaje lateral. Con dos tanques podrá obtener una verdadera redundancia: tendrá dos suministros de gas autónomos, cada uno con un regulador independiente. Si bien la mayoría de los buzos usa cilindros de 2.265 litros (80 pies cúbicos) o más, es posible que los buzos deportivos con equipo de montaje lateral prefieran tanques más pequeños. Los buzos con equipo de montaje lateral obtendrán los mejores resultados con un equipamiento personalizado. Los tanques deben estar bien equilibrados para su cuerpo en particular, y la trayectoria de la manguera debe generar una posición hidrodinámica prolija. Los buzos deportivos y técnicos pueden capacitarse para usar la técnica de montaje lateral, pero asegúrese de encontrar un instructor que tenga mucha experiencia.

Sin importar qué fuente de aire alternativa elija, aprenda a calcular su consumo de aire y practique los procedimientos de emergencia regularmente. Hay muchas maneras de configurar cada tipo de suministro de mezcla respiratoria redundante, pero asegúrese de que su configuración se ajuste a la capacitación que haya recibido, la disposición del equipo y los objetivos del buceo. Si un detractor cree que la elección de su equipo es innecesaria, hágale saber que la diferencia entre un accidente fatal y un incidente vergonzoso puede reducirse a una o dos respiraciones. Cualquier redundancia es mejor que nada.

© Alert Diver — Q3/Q4 2021

Español de México