La historia submarina de los Cayos de la Florida

La vida abunda en los restos del antiguo USS Arkansas.

Un paisaje marítimo.

BAJO DE LAS OLAS DEL MAR, nuestra historia submarina proporciona pruebas de eventos y personas que han contribuido a nuestro paisaje marítimo. La investigación en sitios sumergidos es una frontera en constante evolución donde sigue habiendo descubrimientos en lugares antes desconocidos para los historiadores marítimos. Bucear en el Santuario Nacional Marino de los Cayos de la Florida (Florida Keys National Marine Sanctuary, FKNMS) es una experiencia excepcional que permite dar un vistazo a muchas maravillas: corales formadores de arrecifes, 6.000 especies marinas y más de 800 sitios históricos. 

Esta representación del Valbanera en el mar pertenece a la Biblioteca del Condado de Monroe (Monroe County Library).
Una vista aérea del naufragio del capitán Tom situado en la arena de las aguas superficiales de Cayo Largo. 

Hurricane Alley

Los huracanes han tenido un papel importante en el registro histórico submarino de Florida. Desperdigados a lo largo de más de 241 km (150 millas) de arrecife en los Cayos de la Florida hay restos de innumerables buques que perdieron la batalla contra la furia de la naturaleza. En dos ocasiones, las tormentas consumieron varios barcos de la misma flota. Algunos de los primeros naufragios de los Cayos de la Florida pertenecían a la flota española de 1622 que naufragó cerca de Cayo Hueso e incluía el Nuestra Señora de Atocha y Santa Margarita.

Las exploraciones oceánicas constantes de España continuaron avanzando mucho más allá de Europa durante siglos. Los buques españoles navegaban en flotas organizadas para defenderse de los ataques, con buques armados para proteger y escoltar a buques mercantes que regresaban a España con materiales preciosos. Un segundo desastre involucró 13 buques de la flota de plata española de 1733 —nombrada así por laplata, el oro y otros tesoros que llevaba— que naufragó a lo largo de 129 km (80 millas) de la costa de los Cayos.

El más visitado de esos naufragios, el San Pedroyace a 5 metros (18 pies) de profundidad aproximadamente 1,6 km (1 milla) al sur de Cayo Indio cerca de la actual Islamorada. El lugar, designado en 1988 como una Reserva Arqueológica Submarina de Florida (Florida Underwater Archaeological Preserve) para proteger el rico patrimonio de la exploración temprana, ofrece boyas de amarre que protegen el naufragio a la vez que proporcionan un fácil acceso para los visitantes. Si desea realizar un buceo y sumergirse en la experiencia de ver uno o todos los naufragios de 1733, visite el sitio web de la Ruta de los galeones españoles (Spanish Galleon Trail) en info.flheritage.com/galleon-trail.

La historia de Florida y España está sumamente entrelazada de otras maneras, conforme lo evidencia el naufragio del barco de vapor de 122 metros (400 pies) ValbaneraEn un viaje de 1919 de España a Cuba, el buque se encontró con un huracán que se formó rápidamente y fue desviado de la Bahía de la Habana. El capitán intentó dejar atrás la tormenta, pero el barco se estrelló contra un banco de arena casi 48 km (30 millas) al oeste de Cayo Hueso en el golfo de México. Ninguno de los 488 pasajeros y miembros de la tripulación del Valbanerasobrevivió, lo que lo convirtió en el naufragio conocido con la mayor cantidad de muertes en los Cayos de la Florida. En 2021, bajo una subvención de NOAA Ocean Exploration, personal del FKNMS y la Universidad de Miami (University of Miami) investigó el naufragio. Para obtener más información sobre este proyecto, visite oceanexplorer.noaa.gov/explorations/21quicksands/welcome.html.


Buzos miran a través de los restos del arco protector sobre el pedestal del eje de transmisión del City of Washington.

Rescate de naufragios

En los primeros años de los Estados Unidos, los Cayos tenían suficientes naufragios como para apoyar una industria entera. Los desguazadores ayudaban a buques en problemas —por un precio. Sus esfuerzos se centraban en rescatar el barco, la tripulación y la carga, y Cayo Hueso se convirtió en una de las ciudades más ricas per cápita en América. Con la instalación de ayudas de navegación a mediados del 1800, la cantidad de barcos que naufragaban en el mar disminuyó, y la industria de los naufragios comenzó un descenso lento. Los vestigios de nuestra historia de la navegación temprana —buques perdidos, balizas de navegación sin luz y seis faros de arrecifes marítimos— quedaron abandonados en aguas de santuarios. Para obtener más información, visite floridakeys.noaa.gov/historic-navigation-aids/welcome.html.

El barco de vapor de 91 metros (300 pies) City of Washington construido en Pensilvania (1877-1910)—, que se perdió en Elbow Reef en Cayo Largo, es un ejemplo de un barco estadounidense con un momento distintivo en la historia. Mientras estaba anclado en la Bahía de la Habana, Cuba, el City of Washington fue el primero en ayudar a los sobrevivientes del USS Maine después de que el barco sufriera una explosión el 15 de febrero de 1898 mientras estaba amarrado en la Habana. El Maine estaba apostado en Cuba para supervisar los intereses de Estados Unidos durante la Guerra de Independencia de Cuba de España. La explosión y la pérdida de vidas estadounidenses contribuyeron al inicio de la guerra hispano-estadounidense dos meses más tarde. El City of Washington estaba entre varios barcos de vapor que el ejército había fletado para trasladar tropas y suministros durante toda la guerra. Para agosto de 1898, la guerra había terminado, y el City of Washington regresó a sus tareas habituales.

La historia del barco está empapada de detalles de personas, lugares y eventos. El constructor John Roach tenía 16 años cuando llegó a América desde Irlanda en 1832. Completamente solo y sin educación, consiguió trabajo en Howell Ironworks en Monmouth, Nueva Jersey, donde aprendió a trabajar con hierro. En 1871, Roach adquirió un astillero en el río Delaware en Chester, Pensilvania, y lo nombró John Roach and Son Shipyard. Roach and Son construyó 67 barcos, incluido el City of Washington.

Las nuevas tecnologías, como los ortomosaicos y los modelos 3D, proporcionan una nueva dimensión para aprender sobre naufragios como el City of WashingtonPara obtener más información sobre el naufragio, visite floridakeys.noaa.gov/shipwrecktrail/cityofwashington.html.

Influencia militar

La vida bajo el mar es una confluencia de importancia natural e histórica, y los barcos con participación militar al servicio de nuestro país contienen silenciosamente sus historias sobre perturbaciones civiles e internacionales. Entre ellos se encuentra un barco de vapor de hélice con casco de madera y aparejado como un bergantín originalmente llamado Tonawanda. Poco después de que el buque fuera botado en 1863, la Unión compró el Tonawanda, renamed it USS Arkansaslo rebautizó USS Arkansas, y lo asignó al Escuadrón de Bloqueo del Golfo Occidental (West Gulf Blockading Squadron) durante la Guerra Civil de Estados Unidos. El nombre Arkansas proviene originalmente de una palabra utilizada por la Nación Quapaw. Después de la Guerra Civil, otros cuatro buques navales tuvieron el nombre: el USS Arkansas/BM-7, USS Arkansas/BB-33, USS Arkansas/CGN-41, y USS Arkansas/SSN-800. 

El Arkansas de la Guerra Civil transmitía mensajes y llevaba provisiones a los buques de guerra de la Unión. En septiembre de 1864, el Arkansas interceptó el buque Watchful que se dirigía a Nueva Orleans y que afirmaba necesitaba reparaciones. Se informó que la carga del buque era madera y petróleo, pero una inspección exhaustiva reveló la presencia de cajones de armamento escondido, y el Arkansas incautó el buque. Después de la caída de la Confederación, el Arkansas fue vendido a manos privadas en 1865 y se utilizó como buque mercante costero. El buque se perdió en Elbow Reef en 1866 mientras estaba en tránsito por los Cayos, y actualmente sus restos son el hogar de una gran abundancia de vida marina. Conocido a nivel local como el naufragio de la Guerra Civil, los restos del Arkansas junto con el City of Washington y cientos de otros buques, han sido reconocidos por la Oficina de Santuarios Marinos Nacionales (Office of National Marine Sanctuaries) de la NOAA por su importancia histórica y se les ha otorgado protección bajo la Ley de Santuarios Marinos Nacionales (National Marine Sanctuaries Act). 

Un buzo de la NOAA observa el sitio de anclaje del Thiorva. Thiorv
Una buzo con snorkel disfruta de una colorida visita al naufragio de la Guerra Civil en Elbow Reef.

Los naufragios menos conocidos, si bien no son destinos de buceo típicos, también contribuyen al entramado de la historia marítima de los Cayos de la Florida. El Thiorva de 57 metros (186 pies), fue construido en 1876 en New Glasgow, Nueva Escocia, bajo la propiedad de James W. Carmichael, hijo del fundador de la ciudad. Carmichael finalmente se hizo cargo de los negocios de su padre y más adelante construyó barcos con su tío, George Rogers McKenzie. El Thiorva era propiedad de intereses noruegos, y lo utilizaban para transportar madera desde Pensacola hasta Alemania. El buque sufrió graves daños cuando impactó contra un arrecife cerca de Cayo Largo el 29 de septiembre de 1894. Los desguazadores que se acercaron para auxiliar al buque dañado solo pudieron rescatar la carga.

El Charles W. Baird, un naufragio más moderno cerca de Cayo Largo, era una goleta construida en 1919 que transportaba carbón en Wilmington, Delaware, antes de que su nuevo propietario, el capitán Tom Newman, lo trasladara a Miami. El buque luego se convirtió en un campamento de pesca flotante. Un huracán lo desplazó hasta su ubicación actual, y, con el tiempo, visitantes descuidados hicieron que quedara bajo la línea de flotación. Conocido a nivel local como el naufragio del capitán Tom, el sitio alguna vez emergente hoy yace apenas debajo de la línea de flotación y es un paraíso para corales blandos y bancos de anchoas y peces de arrecife.

La historia de cada naufragio tiene un inicio, un desenlace y un final. Los buzos pueden aprender sobre los naufragios para interiorizarse de toda la historia antes de dar su gran salto. 

Disfrute de la historia cuando visite el lugar, y respete estos sitios sin perturbarlos para que otros también puedan disfrutar de ellos.


Explore más

Vea la galería de fotos complementaria de naufragios y arrecifes artificiales de los Cayos de la Florida de Stephen Frink y luego mire este video de Matthew Lawrence, arqueólogo marino de la Oficina de Santuarios Marinos Nacionales (Office of National Marine Sanctuaries) de la NOAA, donde habla sobre sus investigaciones y cómo el público puede experimentar estos naufragios o participar en la investigación.

© STEPHEN FRINK

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